sábado, 17 de diciembre de 2011

Una nave espacial para vuelos tripulados y de carga

Paul Allen (derecha) y Burt Rutan, presentando su avión espacial. AP
Paul Allen, uno de los cofundadores de Microsoft, ha anunciado este martes que desarrollará junto con el ingeniero y empresario Burt Rutan una nave con forma de avión gigante con capacidad para realizar vuelos tripulados y de carga al espacio.

La nave tendrá unas dimensiones similares a las de un campo de fútbol y sus creadores esperan que realice su primer vuelo de prueba en 2016. Ambos fueron los promotores de la nave SpaceshipOne (SS1), el primer avión espacial de uso privado y tripulado en alcanzar el espacio.

"He soñado durante mucho tiempo dar el siguiente paso en los vuelos espaciales privados después del éxito de SpaceShipOne, para ofrecer un sistema de vuelo espacial orbital flexible", señaló Allen en un comunicado.

Para llevar a cabo su proyecto, Allen ha fundado Stratolaunch Systems, una compañía con sede en Huntsville (Alabama) que dirigirá el ex jefe de ingenieros de la NASA, Gary Wentz.

La compañía construirá un sistema de lanzamiento móvil con tres componentes principales: un avión construido por Scaled Composites, la compañía fundada por Rutan; un cohete de múltiples etapas que diseñará SpaceX, y un sistema de integración construido por Dynetics que permitirá cargar un cohete de 222 toneladas.

El plan de Allen es construir además un aeropuerto similar al Centro Espacial Kennedy que utiliza la NASA para sus lanzamientos, desde el que partan los vuelos espaciales comerciales, los envíos de carga y, en un futuro, misiones humanas.

El avión transportará una cápsula espacial con sus propios cohetes, que permitirán lanzarla desde el aire para colocarla en órbita, un sistema que aseguran que ahorrará costes al no tener que utilizar las grandes cantidades de combustible que necesitan los cohetes para realizar el lanzamiento desde la Tierra.

El avión, que utilizará seis motores 747, tendrá un peso bruto de más de 500 toneladas y una envergadura de más 100 metros, y se construirá en los hangares de Stratolaunch que comenzarán a erigirse en breve en el Puerto Espacial de Mojave, en el estado de Nuevo México.

Para el despegue y el aterrizaje, se requerirá una pista de 3,6 kilómetros.

Allen aseguró que este proyecto será "una solución innovadora que revolucionará los viajes espaciales".

Entre los miembros de la junta directiva de esta nueva empresa se encuentran algunos antiguos funcionarios de la NASA como el exdirector Michael Griffin.

"Creemos que esta tecnología tiene el potencial de convertir algún día en rutina los vuelos espaciales mediante la eliminación de muchas de las limitaciones asociadas con los cohetes lanzados desde la tierra", dijo Griffin.

Destacó que este sistema "también proporcionará la flexibilidad necesaria para realizar el lanzamiento desde una gran variedad de lugares".

EFE

sábado, 12 de noviembre de 2011

Hamburguesas y salchichas cultivadas en placas de Petri

Carne cultivada en placas de Petri. Francois Lenoir. Reuters
Los científicos están ideando nuevas formas de satisfacer la creciente necesidad del mundo por comer carne. Las hamburguesas y salchichas cultivadas en placas de Petri en lugar de fabricadas a partir de ganado sacrificado podrían ser la respuesta que alimente al mundo, salve el medioambiente y millones de vidas animales. Sin duda, tardará un tiempo en ser una opción popular. Y no será barato.

La producción de la primera hamburguesa cultivada en un laboratorio costará alrededor de 250.000 euros, según Mark Post, biólogo vascular de la Universidad de Maastricht en Holanda, que espera presentar esta 'delicia' pronto.

"La primera será una prueba de concepto, sólo para mostrar que es posible", explicaba Post a Reuters en una entrevista telefónica desde su laboratorio en Maastricht. "Creo que se puede hacer en este año".

Puede sonar y parecer como algún tipo de imitación, pero la carne 'in vitro' o cultivada es un producto animal real, pero que nunca ha formado parte de un animal vivo completo -algo bastante diferente de las imitaciones o sustitutos de la carne que consumen los vegetarianos y están fabricados a partir de proteínas vegetales como la soja-.

Utilizando células madre procedentes de material animal obtenido de mataderos, Post las cultiva con un medio rico en azúcares, aminoácidos, lípidos, minerales y otros nutrientes que necesitan para crecer de la forma apropiada.

Hasta ahora ha fabricado bandas similares a fibras musculares blancas, cada una de ellas de unos 2,5 cm de longitud, menos de un centímetro de ancho y tan finas que casi de puede ver a través de ellas.

Si juntas el suficiente número de ellas -probablemente alrededor de 3.000 dispuestas en capas- con unas pocas bandas de grasa fabricada en el laboratorio y tendrás la primera hamburguesa de "carne cultivada" del mundo, ha señalado Post.

"La primera se creará en un laboratorio académico, con personal altamente entrenado", señala el biólogo, que recibe el dinero para sus investigaciones de un donante anónimo. "Es algo hecho a mano y requiere un trabajo intensivo y tiempo, por eso es tan caro producirlo".

Por no mencionar lo poco apetecible que es. Dado que la carne 'in vitro' de Post no contiene sangre, no tiene color. De momento, se parece más a la carne de una vieira y no tiene mucho sabor. Una cuestión que "no es trivial y que necesita que trabajemos en ella", explica Post.

Los que apoyan la idea de carne hecha por el hombre, como Stellan Welin, experto en bioética de la Universidad Linkoping (Suecia), dicen que esto no es menos atractivo que la producción masiva de ganado en granjas donde se emplean con frecuencia hormonas del crecimiento y antibióticos para aumentar los beneficios y el rendimiento.

Y, además, la producción convencional de carne es tremendamente ineficiente. Por cada 15 gramos de carne comestible, necesitas alimentar a los animales con alrededor de 100 gramos de proteína vegetal, una ecuación cada vez menos sostenible.

Todo esto significa que encontrar nuevas maneras de producir carne es esencial si queremos alimentar la enorme y creciente demanda alrededor del mundo, ha declarado Welin a Reuters.

Esta carne sintética no sólo serviría para alimentar a la población mundial sino que los expertos dicen que tiene un potencial enorme para salvar vidas animales, tierras, agua, energía y el planeta en sí mismo.

Reuters

martes, 11 de octubre de 2011

IBM planea construir un cerebro humano artificial en 10 años



IBM planea construir un cerebro humano artificial en 10 años
 La compañía IBM está trabajando duro para tener listo en la próxima década su proyecto más ambicioso hasta el momento. Espera tener listo para dentro de 10 años un cerebro humano artifical, que contará con un rendimiento equivalente al mismo número de neuronas que el cerebro humano, más de 100.000 millones. Otro proyecto en el que está trabajando la compañía es la creación del superordenador más potente del mundo, que estará listo en dos años.

La creación de un cerebro humano artificial es uno de los últimos objetivos de la compañía IBM. El primer paso hacia este cerebro artificial se conocía el pasado mes de agosto, cuando IBM aseguró que estaba desarrollando un chip que imita el funcionamiento del cerebro humano. La nueva generación de chips imitan las habilidades de percepción, acción y proceso cognitivo del cerebro humano, decidiendo de forma dinámica e independientemente cómo interactúa con los distintos sensores electrónicos de los dispositivos.

Pero ahora IBM asegura que un completo cerebro humano artificial estará listo para dentro de una década, tal y como recoge Talking Points Memo (TPM). Para realizar este proyecto, IBM trabaja en colaboración con la Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA). Ambos, ya han creado un ordenador que simula el mismo número de neuronas de un gato. Para el funcionamiento de este cerebro artificial serán necesarios 20 vatios de electricidad.

El vicepresidente y director de la investigación de IBM, John Kelly explicó durante una conferencia en Capitol Hill, Seattle (EE.UU.) que "los sistemas informáticos están cada vez más bioinspirados". Además, Kelly también explicó el deseo de la compañía de crear un superordenador que funciona con menos de 85 KW de electricidad, es decir, menos de la electricidad necesaria para 'Watson', un sistema informático muy avanzado de preguntas y respuestas, presentado por IBM en 2010.

"IBM tiene una rica historia en cuanto a invención y adaptación de nuevas tecnologías", añadió Kelly. Además aseguró que desde IBM mejoran de forma continua sus innovaciones. "Pensamos que esto es necesario para tener éxito a largo plazo", conluyó.

Portaltic/EP

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