sábado, 17 de octubre de 2009

Estamos más cerca de R2D2 que de los replicantes de Blade Runner

Estamos más cerca de R2D2 que de los replicantes de Blade RunnerKazuhito Yokoi es uno de los mayores expertos en robótica humanoide, capaz de predecir sin dudar que esta industria liderará la nueva revolución tecnológica, aunque aún nos queda mucho, advierte, para ver por las calles a los replicantes de Blade Runner. "El R2D2 de Star Wars está un poco más cerca", dice.

El cargo de Yokoi no cabe en una tarjeta convencional: vicepresidente del Instituto de Investigación de Sistemas de Inteligencia del Instituto de Ciencia y Tecnología Industrial Avanzada de Japón, desde donde ha ayudado a promover la robótica como uno de los ejes esenciales de la economía de este gigante asiático.

Una pirámide demográfica envejecida (1,3 de tasa de nacimientos y con cada vez más ancianos) y una barrera cultural e idiomática que ha dificultado la llegada de inmigrantes -fenómeno que sí se ha dado en países de Europa o en EEUU- abocó a Japón hacia la robótica desde los años ochenta como vía para cubrir la brecha abierta entre la exigua mano de obra y una producción industrial creciente, explica a Efe.

Parco en palabras, capaz de contestar con un simple "sí" o un "quizás" a cuestiones a las que el periodista dedica varios minutos en formular, Yokoi, que hace unos días ofreció una charla en Casa Asia de Barcelona, adelanta que la robótica -tanto la de carácter humanoide, como la industrial- ocupará las próximas décadas el papel preponderante que el sector automovilístico tuvo en el siglo XX.

La relación de Japón con los mecanismos automáticos viene de lejos, como demuestran los tradicionales "karakuri" (muñecos mecanizados creados por artesanos) o con la traslación popular que tuvieron al manga los personajes basados en robots, como el famoso Astroboy: "Son para nosotros como un amigo, no hemos tenido nunca problemas para introducir los robots en casa", afirma.

Tras la Segunda Guerra Mundial, el país asiático, que no disponía de fuentes energéticas propias apostó por la alta tecnología, y tras una primera fase de importar y adaptar la maquinaria estadounidense, comenzó a desarrollar la propia.

En la actualidad, Japón acapara el 37% de los robots industriales en funcionamiento, mientras que el 33% corresponde a los países europeos y el 15% en Estados Unidos.

El objeto de la robótica actual, explica Yokoi, pasa por facilitar la vida de los humanos, eliminando las tareas más desagradables (como la limpieza) y peligrosas (las que se realizan en condiciones extremas), pero también permitir el mantenimiento de los servicios, especialmente los dirigidos a personas mayores.

Niega que la robótica vaya a suponer un peligro para el mercado laboral y elimine puestos de trabajo, sino que contribuirá a crear nueva industria con un efecto dominó en otros sectores tecnológicos.

Yokoi trabaja actualmente en un robot de apariencia humana, que tendrá como destino la industria del entretenimiento del ocio. Este modelo ya ha desfilado en una pasarela vestida de novia e incluso ha ofrecido el discurso inaugural de un congreso.

EFE

jueves, 15 de octubre de 2009

El océano Ártico, navegable en 2020

El océano Ártico, navegable en 2020El hielo del océano Ártico puede derretirse en el verano de 2020, lo que permitiría su navegación, según un experto de la Universidad de Cambridge, que considera que este puede ser el mayor impacto del cambio climático. "Es como si el hombre estuviera quitando la tapa de la parte norte del planeta", dijo a los medios británicos el profesor de física Peter Wadhams, de la citada universidad inglesa.

Esta conclusión está contenida en el estudio que hizo Wadhams, del Polar Ocean Physics Group, de la Universidad de Cambridge, tras analizar las medidas de la capa de hielo recogidas por el submarino nuclear británico HMS Tireless en 2007 y las tomadas este año por una expedición encabezada por Pen Hadow. Según Wadhams, los cargueros no tendrán que depender de embarcaciones que rompan el hielo para cruzar del océano Pacífico al Atlántico a través del llamado paso del Noroeste.

Esta ruta estará libre de hielo durante varios meses al año, lo que permitirá reducir los más de 4.800 kilómetros de recorrido que tienen que hacer los barcos que van del Lejano Oriente a Europa a través del Canal de Suez, agrega el estudio. "El Polo Norte quedará expuesto en diez años. Uno podrá navegar en un carguero japonés de automóviles a través del Polo Norte y hacia el Atlántico. El hielo se retirará a una zona al norte de Groenlandia y la isla de Ellesmere para el 2020", dijo Wadhams.

Según el experto, "el cambio en el hielo ártico en el verano será el mayor impacto que el calentamiento global tendrá en la apariencia física del planeta". El explorador Pen Hadow y sus dos compañeros de equipo -Ann Daniels y Martin Hartley- pasaron 73 días entre el 1 de marzo y el 7 de mayo de este año caminando 450 kilómetros en el Ártico mientras tomaban medidas. Hicieron 1.500 agujeros y hallaron que el grosor promedio de los témpanos de hielo era de apenas 1,8 metros.

Según dijo Hadow al diario The Times, las técnicas de las futuras expediciones al Ártico durante los veranos tendrán que ser modificadas para adaptarse a frecuentes áreas abiertas de agua.

EFE

lunes, 12 de octubre de 2009

La ciencia espacial, un arma contra el cambio climático

Ceremonia de inauguración del Congreso Internacional de Astronáutica. EFELa ciencia espacial es una importante herramienta en la lucha contra el cambio climático, además de motor de crecimiento a través de la cooperación internacional. Éstas son las ideas fundamentales promovidas por el 60 Congreso Internacional de Astronáutica, que ha arrancado hoy en Corea del Sur con la participación de 3.000 expertos.

Berndt Feuerbacher, presidente del la Federación Internacional de Astronáutica, dijo en la inauguración que, pese a las dificultades económicas, se ha demostrado que la industria espacial ha probado tener un gran potencial y contribuir al crecimiento sostenible.

Asimismo, destacó la importancia de la ciencia espacial para luchar contra el cambio climático, para lo que pidió cooperación entre los organismos presentes, informó la agencia Yonhap.

Feuerbacher recordó el papel cada vez más importante de los satélites para controlar los niveles de CO2 en la atmósfera terrestre y otros gases de efecto invernadero, así como la necesidad de cooperar y compartir información en este sentido.

La ciudad surcoreana de Daejon congregará durante cinco días a destacados científicos, empresarios y representantes de Gobiernos de las primeras potencias espaciales y de los nuevos países emergentes.

Entre los asistentes se encuentran los directores de las principales agencias espaciales del mundo, como la Agencia Espacial Europea (ESA), la estadounidense NASA, la rusa Roscosmos, la japonesa JAXA, la china CNSA o la india ISRO.

La importancia de la cooperación

Este encuentro es el más importante de cuantos se celebran en el campo de la ciencia aeroespacial y este año estará orientado a ofrecer ideas sobre la lucha contra el calentamiento global, para promover el uso civil del espacio y fomentar la cooperación.

En la ceremonia de inauguración, el presidente surcoreano, Lee Myung-bak, hizo hoy un llamamiento a la comunidad internacional para cooperar en el desarrollo espacial, después de que su país consiguiera lanzar su primer cohete el pasado mes con ayuda rusa.

Corea del Sur y su agencia de investigación espacial, el KARI, propusieron hoy la creación de un gran grupo regional Asia-Pacífico para aumentar la cooperación en materia espacial y que tiene la intención de extender sus lazos a Latinoamérica y África.

Corea de Sur dio el mes pasado los primeros pasos de su programa espacial de cohetes al lanzar el Naro-1, que fue calificado como "un éxito a medias", ya que no consiguió poner en órbita el satélite que llevaba.

Corea del Sur cuenta con la cooperación de Rusia, que contribuyó a la construcción del Naro-1 en su programa espacial, pero espera poder construir sus propios cohetes antes de 2018 y enviar una sonda a la Luna en 2025.

El regreso a la Luna

Precisamente, el satélite terrestre será una de los temas presentes en el encuentro después de que el pasado viernes la NASA consiguiera realizar un impacto controlado en un cráter del Polo Sur lunar para probar la existencia de vapor de agua.

Esta misión es similar a la Chandrayaan-1, que llevó a cabo India durante el último año y que probó la existencia de agua en la Luna gracias a la cooperación estadounidense el mes pasado.

Con un objetivo a largo plazo, las grandes economías emergentes de Asia, China e India, quieren también unirse en la conquista del satélite terrestre con el objetivo de establecer bases permanentes en el futuro y llevar a cabo la explotación de recursos, tales como el helio-3, un compuesto que podría ser vital para la fusión nuclear.

El cada vez mayor protagonismo de Asia en la investigación espacial se ha demostrado con la importancia creciente de China, que envió a su primer hombre al espacio hace 6 años y en 2008 realizó su primer paseo espacial.

Así, el presidente de la Federación Internacional de Astronáutica pidió aumentar la cooperación internacional e indicó que los países que aún tienen un programa espacial en sus primeras fases pueden hacer valer las áreas en las que son pioneros.

Feuerbacher puso el ejemplo de Corea del Sur y su importancia en el sector de las tecnologías de la información, mientras que recordó que los problemas de financiación como los que aparecen en épocas de crisis fomentarán la colaboración internacional.

EFE

domingo, 11 de octubre de 2009

Un chip desvela el código de barras metabólico de cada célula

Un chip desvela el código de barras metabólico de cada célulaUn equipo de investigadores españoles dirigido por Manuel Ferrer del Instituto de Catálisis del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha desarrollado un método que desvela el 'código de barras' metabólico de una célula. El invento, cuyas características se publican en la revista 'Science', podría algún día aplicarse en el diagnóstico y tratamiento de enfermedades como el cáncer.

El 'chip' desarrollado por los españoles es capaz de controlar las miles de reacciones biológicas que se producen simultáneamente en una célula u organismo. El metabolismo es precisamente el conjunto de miles de reacciones bioquímicas interconectadas y los procesos físico-químicos que se producen en una célula o conjunto de células. Los científicos creen que cuando algo falla en estas interacciones se originan trastornos y enfermedades como el cáncer.

Según explica Manuel Ferrer, "el 'chip' nos permite reconstruir el atlas metabólico de cualquier tipo de célula e identificar cientos de enzimas, muchas de las cuales podrían ser indicadores de actividades biológicas desconocidas y con aplicaciones todavía por determinar".

En su trabajo los investigadores sintetizaron 2.500 moléculas que participan en la mayoría de reacciones biológicas conocidas en los organismos vivos. Después, depositaron las moléculas en un chip y añadieron sobre él un extracto de proteínas que permite descubrir la presencia o ausencia de reacciones biológicas mediante la emisión de una sonda fluorescente. El último paso consiste en el análisis de la señal emitida por la sonda con técnicas bioinformáticas.

Los científicos utilizaron el nuevo método para reconstruir los metabolismos de tres comunidades microbianas derivadas de una piscina volcánica acídica, un lago de salmuera del océano profundo y agua marina contaminada por hidrocarburos.

A partir de las muestras, los autores pudieron recoger el ADN, amplificarlo en una bacteria huésped y medir su actividad metabólica con el dispositivo.

Aunque Ferrer señala que aún es prematuro hablar del potencial del dispositivo la posibilidad de analizar cualquier tipo de célula le lleva a afirmar que será de gran ayuda en el desarrollo de futuras pruebas diagnósticas y en el tratamiento de enfermedades.

Por último, el trabajo de los españoles abre la posibilidad de identificar nuevas dianas terapéuticas para el tratamiento de bacterias causantes de enfermedades infecciosas además de para identificar alteraciones metabólicas capaces de causar cáncer.

EUROPA PRESS

jueves, 8 de octubre de 2009

La NASA reduce la probabilidad de impacto del asteroide Apofis en la Tierra en 2036

La NASA reduce la probabilidad de impacto del asteroide Apofis en la Tierra en 2036Los científicos de la NASA han reducido de manera considerable la posibilidad de que el asteroide Apofis haga impacto sobre la superficie terrestre en 2036, informó el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL).

Esas posibilidades que antes eran de una en 45.000 son ahora de 4 en un millón, señaló Steve Chesley, científico de JPL, en un estudio que presentará mañana ante la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica de EE.UU., en Puerto Rico.

El asteroide, que tiene el tamaño de alrededor de dos canchas de fútbol, fue descubierto en 2004 y se ha calculado que su mayor aproximación a la Tierra ocurra el 13 de abril de 2036.

Ese día, el cuerpo probablemente rocoso del asteroide pasará a unos 29.450 kilómetros de nuestro planeta, según los nuevos cálculos.

Un comunicado del JPL indicó que los nuevos cálculos provienen de las observaciones realizadas por el astrónomo Dave Tholen del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawai.

El científico analizó imágenes hasta ahora no difundidas con el telescopio de 2,2 metros de la Universidad de Hawai, en la cima del monte Mauna Kea.

Chelsey también utilizó para sus cálculos mediciones realizadas a través del Observatorio Steward, en Arizona, y el de Arecibo, en Puerto Rico.

La determinación de la órbita elíptica de un asteroide se basa en modelos físicos del sistema solar, lo cual incluye la influencia gravitatoria del Sol, la Luna y otros planetas.

Además, las últimas observaciones permitieron establecer que el asteroide tendrá un nuevo "encuentro cercano" con la Tierra en 2068 con tres posibilidades en un millón de hacer impacto en nuestro planeta.

Sin embargo, el JPL señaló que es muy probable que esas posibilidades también disminuyan a medida que se conozca más información sobre la trayectoria de Apofis.

Inicialmente se creía que el asteroide se aproximaría a la Tierra en 2029 con un 2,7 por ciento de posibilidades de impacto, pero las observaciones posteriores han descartado totalmente un impacto, indicó el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

Lo que es mejor, agregó, el acercamiento de Apofis a la Tierra proporcionará a los científicos la oportunidad de estudiar el asteroide.

La determinación refinada de la órbita refuerza la idea de que los astrónomos podrán analizar el asteroide muy de cerca "sin el temor a un choque", indicó Don Yeomans, director del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra del JPL.

EFE

martes, 6 de octubre de 2009

Desarrollan células madre con un mayor potencial regenerador con nanopartículas

Desarrollan células madre con un mayor potencial regenerador con nanopartículasInvestigadores del Instituto de Tecnología de Massachusetts en Cambridge (Estados Unidos) han desarrollado células madre con un mayor potencial regenerativo mediante la utilización de nanopartículas. Los resultados de su trabajo se publican esta semana en la edición digital de la revista 'Proceedings of the National Academy of Sciences' (PNAS).

Según los investigadores, estas células madre mejoradas con nanopartículas podrían fomentar la generación de nuevos vasos sanguíneos y restablecer el funcionamiento de los miembros en animales lesionados.

Aunque las terapias con células madres parecen tener un gran potencial para reemplazar el tejido dañado y tratar enfermedades como el ataque cardiaco y el ictus, las aplicaciones de estas terapias han sido frecuentemente ineficaces para regenerar tejidos y producir nuevos vasos sanguíneos.

Según los investigadores, el problema clave es que las células madre producidas crean cantidades insuficientes de proteínas esenciales, como el factor de crecimiento endotelial vascular (FCEV).

Los métodos para aumentar la producción de estos factores de crecimiento en las células madre, a través del uso de vectores virales o agentes químicos, a menudo da lugar a efectos secundarios graves o tienen una baja eficacia.

Los científicos, dirigidos por Daniel Anderson, aumentaron la producción de FCEV en células madre mesenquimales y embrionarias humanas al administrar un factor del crecimiento de ADN a través de nanopartículas biodegradables no tóxicas.

En ratones con los miembros dañados, las células madre mejoradas promovieron densidades de vasos sanguíneos cuatro veces superiores dos semanas después de la implantación en comparación con las células madre no modificadas o aquellas con los agentes químicos convencionales.

Según los investigadores, en cuatro semanas los animales habían mejorado de forma sustancial los niveles de crecimiento de los vasos sanguíneos y el funcionamiento de los miembros. Además, los ratones tenían una menor degeneración muscular en comparación con los controles.

EUROPA PRESS

jueves, 1 de octubre de 2009

Cualquier humano podrá secuenciar su genoma en menos de una década

Cualquier humano podrá secuenciar su genoma en menos de una décadaCualquier humano podría secuenciar su genoma por unos 800 euros -cerca de 1.000 dólares- en menos de una década, tal y como explicaron expertos en la materia reunidos desde hoy en Barcelona en el marco de un congreso sobre los desafíos y las oportunidades que se abren en el campo de la genética.

En una entrevista con Europa Press, el profesor de la Universidad Autónoma de Barcelona (UAB) y miembro del Instituto Catalán de Investigación y Estudios Avanzados (Icrea), Miguel Pérez-Enciso, apuntó que conseguir la secuenciación completa del genoma en menos tiempo y con un coste inferior al actual sería una "revolución médica y evolutiva".

Las herramientas para descifrar el significado del ADN presente en cualquier ser vivo ya se conocen, pero el principal limitante actual se encuentra en el tiempo que se tarda en clasificar toda la información, unos tres meses, así como en su coste, unos 50.000 dólares -40.500 euros-.

Por ello, los especialistas calculan que aproximadamente en una década será posible conseguir la secuenciación completa por un precio 50 veces inferior, a partir de tan solo una gota de sangre o una muestra de tejido, si bien el resultado sería una "secuencia bruta" que habría que desarrollar para conocer qué característica tiene cada gen y qué variaciones respecto a otros genomas implican un riesgo.

El desarrollo de programas informáticos adecuados que permitan codificar y gestionar la información genética de forma eficiente se antoja como el principal escollo por salvar y, según Pérez-Enciso, son estos los "retos" que se abordarán durante el congreso.

La cita, que se prolongará hasta el sábado, cuenta con la participación de unos 180 especialistas inscritos desde el mes de mayo, y aunque el 60 por ciento procede de España, existe una amplia representación de países europeos, además de expertos de China, Australia y unos 30 procedentes de Estados Unidos.

La codificación de la secuencia completa del genoma humano plantea dudas morales y éticas, que no se abordarán específicamente en este congreso, ya que aunque este descubrimiento permitiría estudiar la evolución desde un punto de vista inédito, o prevenir enfermedades que se producen por alteraciones genéticas, el mal uso de esta información podría crear ciudadanos de primera y segunda.

Además, existiría la posibilidad de crear individuos a la carta, y podría ocasionar incluso que aseguradoras médicas o empresas se negaran a contratar a individuos sobre los que saben que existe un riesgo inherente de que contraigan enfermedades específicas.

Por todo ello, Pérez-Enciso considera que será "difícil" que una institución pública se dedique a invertir para acelerar el proceso, ya que por el momento es algo que permanece en manos de la iniciativa privada.

Investigaciones recientes en el campo del cáncer y de otras enfermedades degenerativas como el Párkinson o el Alzheimer han descubierto alteraciones genéticas concretas asociadas a dichas patologías, por lo que descifrar los marcadores de riesgo con anterioridad al desarrollo de la enfermedad también aseguraría su curación.

EUROPA PRESS

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