jueves, 24 de septiembre de 2009

El deshielo de los glaciares se acelera en Groenlandia y la Antártida

El deshielo de los glaciares se acelera en la Antártida. EFELos satélites dotados de sensores láser han mostrado la imagen más precisa del acelerado adelgazamiento que están sufriendo las capas de hielo de las costas de Groenlandia y de la Antártida. Este hallazgo, que se publica en la revista Nature, permitirá realizar predicciones más precisas en el futuro sobre el aumento del nivel del mar que puede provocar este fenómeno vinculado al cambio climático.

La pérdida de hielo más profunda se debe a la aceleración en el deshielo de los glaciares en el momento en que éstos se funden con el mar, según señala un grupo de investigadores del British Antarctic Survey y de la Universidad de Bristol (sur de Inglaterra).

Para llegar a esta conclusión, los expertos analizaron millones de medidas de las inmensas capas de hielo tanto de la Antártica como de Groenlandia proporcionadas por la NASA.

Los expertos vieron que este «adelgazamiento dinámico» que experimentan los glaciares alcanza ahora todas las latitudes en Groenlandia, se ha intensificado en las costas de la Antártida, está penetrando en el interior de las capas de hielo y se está extendiendo en forma de delgadas capas heladas debido al deshielo del océano.

El responsable del estudio, Hamish Pritchard, del British Antarctic Survey (BAS), subraya la "sorpresa" que estos descubrimientos han provocado en el grupo de investigadores al ver un "patrón tan fuerte de adelgazamiento de los glaciares en áreas tan grandes de costa".

"Pensamos que la causa más probable de que haya un flujo más rápido en el glaciar se debe a las corrientes cálidas de los océanos cuando alcanzan las costas y funden el glaciar", señala.

Este experto admite que este fenómeno de deshielo aún no se comprende bien por lo que "continúa siendo la parte más impredecible del aumento en el nivel del mar en el futuro".

EFE

sábado, 19 de septiembre de 2009

¿Están desapareciendo las manchas solares?

Desdoblamiento Zeeman de líneas espectrales de una mancha fuertemente magnetizadaEl Sol está atravesando el más profundo mínimo solar en casi todo un siglo. Esta quietud se ha prolongado por más de dos años, provocando que los observadores se pregunten: ¿están desapareciendo las manchas solares?

"Personalmente, yo apostaría que las manchas solares van a regresar", dice el investigador Matt Penn, del Observatorio Solar Nacional (NSO, por su sigla en idioma inglés), ubicado en Tucson, Arizona. Sin embargo, hace notar, "hay cierta evidencia de que no lo harán".

Bill Livingston, colega de Penn en el NSO, ha estado midiendo los campos magnéticos de las manchas solares durante los últimos 17 años y ha descubierto una tendencia sorprendente. La actividad magnética de las manchas solares va decreciendo.

"Los campos magnéticos de las manchas solares han ido disminuyendo cerca de 50 gauss por año", dice Penn. "Si extrapolamos esta tendencia hacia el futuro, las manchas solares podrían desaparecer completamente cerca del año 2015".

Este acto de desaparición es posible ya que las manchas solares son provocadas por el magnetismo. Los "cimientos" de una mancha solar no están hechos de materia sino de un campo magnético muy fuerte que se ve oscuro debido a que bloquea el flujo de calor del interior del Sol. Si la Tierra perdiera su campo magnético, el sólido planeta permanecería intacto, pero si una mancha solar pierde su magnetismo, deja de existir.

"De acuerdo con nuestras mediciones, las manchas solares parecen formarse solamente cuando el campo magnético es mayor que aproximadamente 1.500 gauss", afirma Livingston. "Si la tendencia actual continúa, llegaremos a ese límite muy pronto, y los campos magnéticos solares serán demasiado débiles como para formar manchas solares".

"Este trabajo ha provocado fascinación en el campo de la física solar", comenta el experto en manchas solares de la NASA, David Hathaway, quien no está directamente involucrado en esta investigación. "Es un tema controvertido".

La controversia no radica en los datos. "Sabemos que Livingston y Penn son excelentes observadores", dice Hathaway. "La tendencia que ellos han descubierto parece real". La parte que a los colegas les cuesta trabajo creer es la de la extrapolación. Hathaway indica que la mayoría de los datos fueron tomados después del máximo del Ciclo Solar 23 (2000-2002), cuando la actividad de las manchas naturalmente comienza a decrecer. "La disminución de los campos magnéticos podría ser un aspecto normal del ciclo solar y no una señal de que las manchas solares desaparecerán por completo".

El mismo Penn se pregunta sobre estos detalles. "Nuestra técnica es relativamente nueva y los datos se extienden hacia el pasado solamente 17 años. Podríamos estar observando una disminución temporal que finalmente se revertirá".

La técnica que ellos están usando fue desarrollada por Livingston en el telescopio solar McMath-Pierce, cerca de Tucson. Él observa una línea espectral emitida por los átomos de hierro en la atmósfera del Sol. El campo magnético de las manchas causan que la línea se desdoble en dos —un efecto que se denomina "desdoblamiento Zeeman" en honor al físico holandés Pieter Zeeman, quien descubrió este fenómeno en el siglo 19. El tamaño de la separación revela la intensidad del campo magnético.

Los astrónomos han estado midiendo los campos magnéticos de las manchas solares de esta forma durante casi un siglo, pero Livingston agregó un cambio. Mientras la mayoría de los investigadores miden el desdoblamiento de líneas espectrales en la parte visible del espectro solar, Livingston decidió intentar con una línea espectral del infrarrojo. Las líneas del infrarrojo son mucho más sensibles al efecto Zeeman y dan resultados más precisos. Además, se dedicó a medir una gran cantidad de manchas solares —más de 900 entre 1998 y 2005. La combinación de precisión y cantidad reveló la disminución.

Si las manchas solares en efecto desaparecen, no sería la primera vez. En el siglo 17, el Sol se sumergió en un período de 70 años sin manchas, conocido como el Mínimo de Maunder, el cual aún desconcierta a los científicos. La "sequía" de manchas comenzó en 1645 y terminó en 1715; durante ese tiempo, algunos de los mejores astrónomos de la historia (por ejemplo, Cassini) observaron al Sol y no pudieron contar más de alguna docena de manchas por año, en comparación con las miles que usualmete se observarían.

"Si es que [el decrecimiento actual] es un presagio de una disminución prolongada de las manchas solares, análoga a la del Mínimo de Maunder, está aún por verse", advierten Livingston y Penn en un volumen reciente de EOS. "Otros indicadores de la actividad solar sugieren que las manchas regresarán a más tardar el año que viene".

Independientemente de lo que suceda, hace notar Hathaway, "el Sol se está comportando de una manera muy interesante y creo que estamos a punto de descubrir algo nuevo".

Ciencia@NASA

jueves, 17 de septiembre de 2009

Carreteras inteligentes con tecnología solar

Carreteras inteligentes con tecnología solarComo si fuera un gigantesco juego de video. Más o menos así es como se verían las carreteras en Estados Unidos si el proyecto de Solar Roadways llegase a convertirse en una realidad.

Se trata de una iniciativa que busca transformar a las rutas de todo el país en "carreteras inteligentes" construidas con paneles solares.

Recientemente, el Departamento de Transporte estadounidense le concedió a esta empresa un contrato de US$100.000 para que continúe desarrollando un prototipo de panel solar resistente, para reemplazar a las autopistas de asfalto tradicionales

Cada panel, de cuatro metros por cuatro metros, tiene la capacidad de producir 7,6 kilovatios por día y según le dijo a BBC Mundo Scott Brusaw, uno de los dos fundadores de la empresa, si estas vías se implementan en todo el país, generarían tres veces más electricidad de la que necesita todo el territorio estadounidense.

Para darnos una idea en una escala más pequeña, un kilómetro y medio de cuatro carriles construido con estos paneles podría generar (y almacenar) electricidad suficiente para abastecer cerca de 500 hogares.

Para evitar accidentes

No sólo contribuye en la lucha contra el cambio climático porque descarta el uso de asfalto, una sustancia derivada del petróleo, sino que también abre el camino -una metáfora bastante apropiada en este caso- para los automóviles eléctricos, ya que éstos pueden recargarse en cualquier lugar de la carretera, dice la empresa.

Otra ventaja de los paneles es que "tienen incorporado una suerte de calefacción para evitar la acumulación de nieve durante el invierno".

"Esto le permitirá al Departamento de Transporte ahorrar gran parte del presupuesto que destina a los vehículos para limpiar los caminos de nieve, las palas y demás herramientas", le explicó Brusaw a BBC Mundo.

En cuanto al sistema de señalización, no hace falta pintar las líneas sobre la ruta: ésta contiene unas lámparas LED (acrónimo del inglés que significa diodo de emisión de luz) que se iluminan marcando las rayas blancas y amarillas, "lo cual las hace más visibles por la noche, especialmente para la gente que tiene problemas de visión, y también cuando llueve".

Además, como también cuentan con un sensor que reconoce por el peso si hay un animal, un transeúnte u otro carro en la cercanía, tiene la capacidad de indicarle al conductor si debe frenar o desacelerar la marcha.

Primero los estacionamientos

Según Solar Roadways, se necesitan alrededor de 5.000 millones de estos paneles solares (de 4m. x 4m.) para cubrir todas la superficies asfaltadas del país. Si tomamos en cuenta que cada panel tiene un valor de cerca de US$10.000 el costo total resulta exorbitante.

Sin embargo para Brusaw los beneficios a largo plazo son tales que los gastos se compensan.

Pero para que este proyecto se lleve a la práctica aún falta poner a prueba el material y evaluar su resistencia, ya que "sería la primera vez que se conduce un automóvil sobre vidrio".

Por esta razón, en esta primera fase -la idea es colocar los paneles solares en los estacionamientos, "donde los autos circulan a menor velocidad", explica Brusaw a BBC Mundo.

Solar Roadways tiene previsto que la primera planta para la fabricación de estos paneles comience a funcionar dentro dos años.

Laura Plitt. BBC Mundo

martes, 15 de septiembre de 2009

La capa de ozono no se recuperará hasta 2075

La capa de ozono no se recuperará hasta 2075La capa de ozono registra "una progresiva pero lenta recuperación" por lo que habrá que esperar hasta 2050 para alcanzar los niveles anteriores a los años ochenta, perspectivas que aún son más pesimistas en el área antártica, donde no se llegará a esos valores hasta el periodo 2060-2075.

La Agencia Estatal de Meteorología (AEMET), perteneciente al Ministerio de Medio Ambiente y Medio Rural y Marino, ha hecho públicos estos datos coincidiendo con el Día Internacional para la Preservación de la Capa de Ozono, que se celebra el miércoles bajo el lema 'Participación universal: la protección del ozono unifica al mundo'.

Este día conmemora la firma en 1987 del Protocolo de Montreal con el objetivo de eliminar las sustancias destructoras de ozono, principalmente las conocidas como CFCs y Halones, así como el de incluir nuevos compuestos causantes de esa destrucción.

Aunque el Protocolo ha cumplido sus objetivos, la AEMET explica en un comunicado que debido a que el tiempo de permanencia de esos compuestos en la atmósfera es muy largo, sus efectos perdurarán por mucho tiempo, y la recuperación de los niveles de ozono será muy lenta.

Además, se prevé que durante los próximos veinte años continúen formándose agujeros de ozono de similar intensidad a la de los últimos años. En cuanto al agujero de ozono del año 2008, alcanzó su máxima extensión el 12 de septiembre con una superficie de 27 millones de kilómetros cuadrados (algo mayor que la extensión de América del Norte).

Esta extensión es mayor que la del año precedente pero menor que la del 2006, cuando se produjo la mayor extensión del agujero de ozono obtenida hasta la fecha (29 millones de kilómetros cuadrados).

El año 2008 figura como el cuarto año en cantidad y extensión de ozono destruido desde 1999, según datos de la AEMET.

En cuanto al agujero de ozono antártico de 2009, los primeros datos muestran que la destrucción ha comenzado antes de lo usual, debido a una disposición de la masa de aire antártica menos concéntrica que otros años, pero más elongada, lo que hace que esté más expuesta a los primeros rayos solares.

A expensas de que la llegada del sol a la Antártida después del invierno austral acelere la destrucción de ozono, es prematuro dar una previsión de la evolución del agujero, aunque la extensión permanece muy similar a la del año pasado.

La AEMET contribuye a la vigilancia mundial de la capa de ozono en tiempo real a través de la red de espectrofotómetros instalados en A Coruña, Madrid, Zaragoza, Murcia, Izaña (Tenerife), Santa Cruz de Tenerife y El Arenosillo (INTA, Huelva), y mediante la realización semanal de ozonosondeos en las estaciones de Madrid y Santa Cruz de Tenerife.

EFE

lunes, 14 de septiembre de 2009

Los astrónomos creen que en 20 o 30 años sabremos si hay vida extraterrestre

Los astrónomos creen que en 20 o 30 años sabremos si hay vida extraterrestreEn 20 o 30 años, el ser humano podrá responder con certeza a la pregunta de si hay vida fuera de la Tierra, según el investigador del IEEC-CSIC (Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña y Consejo Superior de Investigaciones Científicas), Ignasi Ribas.

"Esa es nuestra perspectiva ahora, pero podría ser antes, si somos optimistas", ha añadido Ribas en la rueda de prensa de presentación de un congreso de astronomía, del que es copresidente, que se celebra en Barcelona.

El congreso internacional "Senderos hacia planetas habitables" reúne, por primera vez, a investigadores y representantes de las agencias espaciales más importantes del mundo para establecer una hoja de ruta común que permita encontrar planetas habitables fuera del sistema solar.

El congreso, que se celebra en el Cosmocaixa de Barcelona desde hoy hasta el próximo viernes 18, pone sobre la mesa uno de los aspectos clave en la astronomía moderna pero, sobre todo, la respuesta a una pregunta que desde siempre ha acompañado al ser humano: ¿hay vida fuera de la Tierra?

Por ahora, los científicos han conseguido identificar unos 370 exoplanetas (planetas fuera del sistema solar), la mayor parte de ellos gigantes gaseosos, aunque también se ha identificado una decena de pequeños planetas de igual tamaño o diez veces mayor a la Tierra (los 'súperTierra').

La gran distancia astronómica que nos separa de estos exoplanetas hace que, por ahora, no se puedan examinar 'in situ' a través de viajes espaciales y se deba acudir a la detección remota.

Generalmente, los descubrimientos se hacen a través de métodos indirectos basados en detectar la pequeña influencia que los planetas ejercen sobre sus estrellas aunque, recientemente, cinco exoplanetas han sido detectados a través de la toma de imágenes de la luz que reflejan y emiten, de forma directa.

El director del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña, Jordi Isern, ha señalado la trascendencia de descubrir vida más allá de nuestro planeta para "saber como se formó la Tierra y cual es el origen de la vida".

Representantes de Estados Unidos, Europa, Japón, China e India discutirán estos días sobre los pasos y técnicas clave para el descubrimiento y caracterización de exoplanetas habitables y habitados, que finalizarán con el diseño de una resolución final.

Esta resolución surgida del congreso no será vinculante pero servirá para organizar, "como una comunidad y con una sola voz", las distintas técnicas y puntos de vista de agencias mundiales como la NASA (EEUU) o la JAXA (Japón).

Según Ribas, "sólo con un esfuerzo común" se podrán desarrollar misiones a medio término, las más grandes de las cuales supondrían una inversión de hasta 4.000 millones de euros, que permitan hacer descubrimientos relevantes.

"Nos encontramos en un punto de inflexión para el futuro de la investigación en exoplanetas, lo que no sólo tiene un interés científico sino gran importancia social y humana", ha señalado el copresidente del congreso.

En este sentido, descifrar los componentes químicos (agua, oxígeno, metano o dióxido de carbono) en la atmósfera de los planetas más pequeños, el menor encontrado tiene dos veces la masa de la Tierra, resultará "clave" para identificar planetas habitables.

Esta tarea es relativamente sencilla en los planetas grandes pero es más difícil en los pequeños.

"Senderos hacia planetas habitables" es una iniciativa organizada por el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), la Real Academia de Ciencias y Artes de Barcelona (RACAB), el Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña (IEEC), Blue Dots y el Ayuntamiento de Barcelona.

sábado, 12 de septiembre de 2009

Los robots revolucionarán la cirugía

Los robots revolucionarán la cirugíaAlgunos científicos dicen que en el futuro se podrán utilizar los orificios del cuerpo humano y el ombligo (cicatriz natural) en los cuales se insertarán los robots que ayudarán a llevar a cabo el procedimiento quirúrgico.

Aunque podría parecer ciencia ficción, ya existen prototipos de robots capaces de avanzar y nadar dentro del organismo y de tomar fotografías en lugares de difícil acceso.

En particular se tienen muchas expectativas con Ares (siglas en inglés de Sistema Quirúrgico Endoluminal con Ensamblaje y Reconfiguración), desarrollado por la Escuela Superior Sant'Anna, en Italia, con el apoyo de la Comisión Europea.

El Ares es un robot que se autoensambla dentro del organismo después de que el paciente se ha tragado hasta 15 componentes separados, y posteriormente ayuda al cirujano a llevar a cabo el procedimiento.

La introducción del robot en el cuerpo permite evitar las incisiones externas, minimizar el dolor y acortar el tiempo de recuperación del paciente.

Sin manos

Hay otro tipo de robot, como el Freehand (Manos libres), que es una cámara robótica con la que se puede controlar una operación quirúrgica mínimamente invasiva.

Tradicionalmente, la cámara de laparoscopía (para cirugía poco invasiva) es controlada por un asistente, pero el Freehand permite al cirujano controlar la cámara utilizando sólo movimientos de cabeza y un pedal.

Otro ejemplo es el Robot Da Vinci, que principalmente se utiliza para llevar a cabo prostatectomías (la extracción de toda o parte de la próstata), extirpación de tumores, y operaciones gástricas y neurológicas.

Sus brazos robóticos pueden rotar 360 grados lo que permite al cirujano operar con más precisión que si estuvieran utilizando sus propias manos.

Tal como expresa el doctor Justin Vale, cirujano urólogo del Colegio Imperial de Londres, hoy en día los robots ya forman parte importante de su trabajo dirario.

El especialista utiliza al robot Da Vinci para todas sus prostatectomías y para la mitad de sus extirpaciones de tumor de riñón.

Limitaciones

"Lo que digo a todos mis internos es que es casi inconcebible, como cirujanos, que en 10 años estemos metiendo las manos en el cuerpo de nuestros pacientes", dice el cirujano.

"A medida que podamos reducir el precio y fabricarlos más pequeños es casi inevitable que los robots sean la norma".

Pero el experto agrega que todavía hay asuntos que resolver, como el entrenamiento y uso de computadoras que se requerirán para este nuevo enfoque.

"Hay ciertas limitaciones" afirma el experto.

"Una de la cual hablarán los cirujanos será la falta de sentido del tacto. Cuando usamos nuestras manos con los instrumentos quirúrgicos estándar, podemos tener una sensación de tensión y presión y sentir si algo es duro o blanco".

"Pero eso no lo podemos hacer con un robot".

"Es difícil, cuando estás aprendiendo, porque sientes que están perdiendo uno de tus sentidos. Pero cuando se llega a ser un experimentado cirujano robótico, desarrollas otras capacidades para superar esa pérdida menor", agrega el doctor Vale.

BBC Ciencia

viernes, 11 de septiembre de 2009

Ginés Morata asegura que en el futuro el ser humano conseguirá controlar su envejecimiento

Ginés Morata asegura que en el futuro el ser humano conseguirá controlar genéticamente su envejecimientoEl investigador del Centro de Biología Molecular del Consejo Superior de investigaciones Científicas (CSIC) Ginés Morata aseguró hoy que "algún día el ser humano podrá controlar la duración de su vida, dado que existe una evidencia reciente que asegura que el envejecimiento puede controlarse genéticamente".

En este sentido, el investigador dijo en una ponencia dentro del marco de la Universidad Internacional de Andalucía (UNIA) en Sevilla, que la idea de envejecimiento y muerte "es un paradigma fundamental de la vida humana, de modo que la victoria contra la muerte siempre ha sido el sueño de la humanidad". Así, en cuanto a si se puede modificar genéticamente la duración de la vida, el experto indicó que "es posible porque las bacterias no mueren y hay organismos multicelulares que no tienen programa de envejecimiento".

"Las investigaciones han demostrado que la eliminación de las células sexuales y las gónadas permiten una mayor longevidad en los gusanos y en otros animales, así como la restricción nutricional aumenta la longevidad en los monos", señaló Morata.

De este modo, los hallazgos de Morata en el campo de la Biología del Desarrollo y concretamente, con la mosca 'Drosophila melanogaster' serán "esenciales" para conocer los procesos de formación de organismos complejos o comprender el proceso de envejecimiento de los seres vivos y "las alteraciones genéticas que provocan enfermedades como el cáncer".

Por último el científico expuso que el hecho de que el ser humano "comparta más del 60 por ciento de sus genes con la mosca Drosophila melanogaster implica que se pueden utilizar este tipo de tecnologías para rediseñar el cuerpo de una mosca" y, por lo tanto, "la especie humana se podría manipular a sí misma en futuro no muy lejano", matizó el científico que obtuvo el Premio Príncipe de Asturias 2007 de Investigación científica y técnica junto al biólogo Peter Lawrence.

EUROPA PRESS

martes, 8 de septiembre de 2009

iCub, el robot que ayuda a entender a los humanos

Una imagen de iCub. RobotCub ConsortiumLos robots que pueden tomar sus propias decisiones han estado hasta ahora confinados a las películas de ciencia ficción, pero una figura de tamaño infantil con grandes ojos y una cara blanca está intentando convertir la ficción en realidad.

iCub es el nombre del robot que los científicos esperan que aprenda a adaptar su comportamiento a las circunstancias cambiantes. El proyecto, diseñado por un consorcio de universidades europeas, está financiado por la Unión Europea y esperan que el humanoide llegue a tener aplicaciones prácticas en un futuro.

Existen seis versiones del iCub en laboratorios distribuidos por toda Europa. Los científicos pretenden que su cerebro electrónico sea capaz de aprender, igual que si de un niño humano se tratara.

"Nuestro objetivo es comprender algo que realmente es muy humano: la habilidad de cooperar, de entender lo que otra persona quiere que hagamos", dijo Peter Ford Dominey, director de la investigación .

iCub mide un metro de alto y tiene el tronco, los brazos y las piernas articuladas. En su rostro infantil sus enormes ojos siguen el movimiento de los objetos.

"¿Jugamos a lo de siempre o a algo nuevo?", preguntó iCub con su voz robótica a Dominey durante un experimento reciente.

El 'juego' consistía en que una persona levantaba una caja y mostraba el juguete que había debajo. Entonces otra persona cogía el juguete, antes de ponerlo de nuevo en el suelo. Al final, la primera persona volvía a poner la caja en el suelo y tapaba de nuevo el juguete. Tras haber visto a los humanos hacerlo, iCub pudo unirse al juego.

"Está demostrando que puede cambiar los roles. Puede hacer el papel de la primera persona o de la segunda", afirmó Dominey. "Estos robots serán una herramienta enorme para la filosofía analítica y de la mente".

El objetivo más inmediato de iCub es ofrecer aplicaciones prácticas. A corto plazo, eso significaría su uso en hospitales para jugar con los pacientes de fisioterapia. A largo plazo, iCub podría lograr suficiente autonomía para ayudar en las casas, si logra ser capaz de hacer sus propias evaluaciones de necesidades. Aunque para eso aún falta.

REUTERS

sábado, 5 de septiembre de 2009

El Ártico puede quedarse sin hielo en 2030

Ban Ki-moon en su discurso durante la cumbre celebrada en Ginebra. AP PhotoEl secretario general de la ONU, Ban Ki-moon, advirtió de que "el Ártico se está calentando más rápido que cualquier otro lugar en la Tierra" y "podría quedarse sin hielo para 2030". Tras visitar en los últimos días la base internacional de Ny Alesund (Noruega), donde observó directamente el impacto del cambio climático sobre el Ártico, el responsable de la ONU llegó a Ginebra para participar en la Conferencia Mundial sobre el Clima.

En un discurso ante más de un millar de participantes en este foro, Ban instó a los gobiernos a lograr en la conferencia internacional sobre cambio climático, prevista para diciembre próximo en Copenhague, un acuerdo que permita "profundos recortes en las emisiones" de gases contaminantes. Reconoció, en ese sentido, que esas negociaciones van con retraso: "sólo quedan unos días, unos días para resolver algunos de los asuntos más complejos".

El secretario general de la ONU reveló que los escenarios más distantes que había planteado el Grupo Intergubernamental sobre Cambio Climático -una de las instancias científicas de mayor credibilidad en la materia- "están ocurriendo ahora". Explicó que el Ártico, "en lugar de reflejar el calor, lo está absorbiendo, mientras que el hielo disminuye. Esto acelera el calentamiento global".

La consecuencia es que un gas que está atrapado en el subsuelo y en el lecho del mar de ese polo del planeta está siendo liberado a la atmósfera, con el peligro que esto supone al ser "un gas de efecto invernadero 20 veces más poderoso que el dióxido de carbono". Ban también advirtió de que el incremento del deshielo de Groenlandia amenaza con elevar el nivel del mar y alterar la corriente del Golfo, que es la que lleva calor a Europa.

"Estamos pisando el acelerador y nos estamos dirigiendo al abismo", alertó. Y dijo que ya se observa un aumento del nivel del mar, que para finales del siglo XXI podría subir entre 50 centímetros y dos metros, poniendo en peligro a las poblaciones que viven en islas, en zonas costeras y deltas, entre otros lugares. Ban lamentó que pese a ello se siga observando "inercia" en la lucha contra el cambio climático, lo que -agregó- se evidencia en "los limitados progresos en las negociaciones" de Copenhague.

El presidente del Grupo Intergubernamental sobre el Cambio Climático (ICCP), Rajendra Pachauri, afirmó que la supervivencia de las especies, incluida la humana, depende de un acuerdo sobre cambio climático que permita estabilizar la temperatura media del planeta. Pachauri aseguró que el mundo cometerá "un gran error" si no utiliza la oportunidad que ofrece la próxima conferencia sobre cambio climático de Copenhague en diciembre.

"La supervivencia de nosotros, de nuestros hijos y nietos, así como de todas las especies, depende de ello", sostuvo. Pidió a los gobiernos adoptar un acuerdo que "signifique un verdadero cambio" en la conferencia de Copenhague y les instó a dejar de lado consideraciones e intereses políticos para actuar guiados por el beneficio.

EFE

viernes, 4 de septiembre de 2009

Una central eléctrica... en el espacio

Una central eléctrica... en el espacioEl sueño de obtener una fuente de energía eléctrica limpia e "inagotable" podría hacerse realidad en el espacio. Japón anunció esta semana un ambicioso proyecto de investigación que tiene como fin la instalación de una central eléctrica solar extraterrestre.

La idea de utilizar los rayos de sol fuera de la atmósfera como fuente de energía eléctrica podría dejar de sonar a ciencia ficción.

Esta semana, el Instituto para Experimentos Espaciales sin Tripulación Humana de Japón -un centro de investigación financiado por el gobierno nipón- presentó un proyecto para construir un "satélite" cubierto de 4 kilómetros cuadrados de paneles fotovoltaicos capaz de "atrapar" la energía solar en el espacio y devolverla a la Tierra.

El aparato -que orbitaría alrededor del planeta- podría transformar el calor solar en electricidad y ésta a su vez en micro-ondas capaces de ser transmitidas sin cables.

Ya en la Tierra, esas ondas serían convertidas de nuevo en electricidad.

Limpia e inagotable

Este proceso, aparentemente sencillo, es una de las grandes quimeras de los astrónomos y los investigadores de las energías renovables.

Los rayos de sol –una fuente de energía limpia e "inagotable"- son varias veces más poderosos fuera de la atmósfera que los que inciden sobre la superficie terrestre.

Además, estas futuras estaciones eléctricas espaciales nunca quedarían en penumbra -estarían a salvo de las noches y de las inclemencias del tiempo- ya que orbitarían alrededor de la Tierra siguiendo la dirección de los rayos del sol y no emitirían CO2.

Sin embargo, existe un problema. Hasta el momento, la tecnología necesaria aún no está desarrollada y los costes para transportar los paneles solares a más de 36.000 kilómetros sobre la superficie terrestre serían enormes.

"Los gastos deberían reducirse a una centésima parte de las estimaciones actuales para que la estación espacial solar fuera comercialmente viable", comentó Hiroshi Yoshida, consultor en materias espaciales y de defensa, a la publicación económica Financial Times.

En este sentido, el proyecto japonés tiene objetivos ambiciosos. Dirigido por la Agencia de Exploración Espacial japonesa, el plan cuenta con la participación de 16 compañías, entre ellas la multinacional Mitshubishi Electric.

Según la cadena de televisión económica Bloomberg, la primera fase del proyecto costará cerca de US$21.000 millones de dólares.

Los cuatro primeros años se dedicarán a investigación y desarrollo y, de cumplirse los objetivos, los lanzamientos podrían comenzar en 2015.

Si el proyecto llega a buen puerto, la estación eléctrica espacial podría empezar a funcionar en 2030 con una capacidad de producción de 1 gigawatio de energía, el equivalente al consumo eléctrico anual de cerca de 300.000 hogares de Tokio.

BBC

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