sábado, 29 de agosto de 2009

Un gen basta para generar células madre humanas

Células del sistema nervioso obtenidas en 2004 a partir de células madre embrionarias.- SU-CHUNG ZHANG/UWMADISONPrimero cuatro, luego tres, luego dos y ahora sólo uno. Con un solo gen han conseguido científicos del Instituto Max Planck producir células madre totipotentes inducidas, las ya famosas iPS. Desde que en 2007 el científico japonés Shinya Yamanaka demostrara que se puede volver atrás el reloj biológico de células adultas con la ayuda de cuatro factores de transcripción (genes), dando lugar a células madre como las polémicas embrionarias, el sector está echando carreras para ver quién desarrolla antes procesos más fáciles, más eficientes y, sobre todo, más seguros para avanzar hacia las aplicaciones clínicas, todavía lejanas.

El último paso lo ha dado el equipo liderado por Hans Schöler en el Instituto Max Planck de Biomedicina Molecular, del que forma parte el ingeniero bioinformático español Marcos Araúzo. Tras varios pasos previos, en ratones, del cóctel de Yamanaka se han quedado sólo con el gen OCT4, al que Schöler ha dedicado gran parte de su trayectoria científica. Han comprobado que a partir de células fetales del sistema nervioso obtienen las citadas iPS, con capacidad para convertirse en células de cualquier tejido. Esto es posible porque las células de partida ya sobreexpresan los otros genes utilizados hasta ahora, lo que no sucede en otros tipos celulares. El artículo se ha publicado hoy como avance en la revista Nature.

Es un logro no general, ya que parten de un solo tejido, el nervioso, pero éste es especialmente importante para futuras aplicaciones personalizadas en enfermedades neurodegenerativas, aunque resultaría difícil obtener tejido neuronal de los pacientes.

La manipulación genética para hacer que las células vuelvan a su infancia se hace a través de virus, aunque se están ensayando otras formas. Si se puede conseguir con un solo virus, se simplifica mucho la técnica y se reducen los riesgos potenciales en futuras terapias, ya que dos de los genes utilizados al principio son capaces de generar cáncer.

Aunque la consiguen, los científicos no saben cómo funciona la reprogramación, y el nuevo método simplificado para hacerlo va a ayudar a saberlo, ya que se pueden producir más fácilmente y habrá más para analizar, explica Araúzo. También resulta importante para disponer de cultivos celulares específicos de enfermedades en los que ensayar de forma robotizada miles de sustancias para hallar nuevos medicamentos.

Tras el anuncio este verano de que tres equipos (dos chinos y uno estadounidense) han conseguido generar ratones enteros a partir de las células iPS, quedan pocas dudas de que se trata en verdad de células madre. Sin embargo, a pesar de los grandes avances en su generación y cultivo, persisten problemas (lo mismo que con las embrionarias) en controlar su diferenciación en algunos tejidos, como el hepático, aunque en otros es muy fácil, como es el caso del cardíaco. Tampoco se sabe por qué algunos injertos para reparar tejidos dañados no funcionan, aunque las células no mueran.

Para acercarse más a la medicina regenerativa, con células generadas a partir de las del propio paciente, el citado instituto está siendo financiado generosamente, comenta Araúzo. "Es algo que vale la pena, siempre es posible que no se obtenga lo esperado, pero si no se intenta no se obtendrá", comenta.

MALEN RUIZ DE ELVIRA / ELPAIS.com

miércoles, 26 de agosto de 2009

Alertan sobre la degradación de los bosques boreales

Imagen de taiga en Alaska. NOAA El cambio climático y la presencia humana han puesto en peligro uno de los últimos paisajes vírgenes del planeta: el bosque boreal o taiga. Según ha descubierto un equipo de investigadores, este área, que se extiende a lo largo del norte de Rusia, Canadá, Alaska y Escandinavia, se encuentra bajo una amenaza creciente.

Hasta la fecha, las vastas extensiones de bosques boreales habían permanecido intactas debido a la escasa presencia humana en esas latitudes. "Mucha de la atención mundial se ha concentrado en la pérdida y degradación de los bosques tropicales en las últimas tres décadas, pero ahora el bosque boreal ha pasado a convertirse el próximo Amazonas", afirma el profesor Corey Bradshaw, de la Universidad de Adelaida.

Científicos de esta universidad australiana, junto a investigadores de la Universidad Memorial de Canadá y la Universidad de Singapur, han pedido medidas urgentes para preservar los bosques boreales y asegurar la biodiversidad, además de prevenir la pérdida de uno de los mayores sumideros de CO2 del planeta. Los bosques boreales comprenden un tercio del área boscosa mundial y un tercio del carbono almacenado.

Según explica el estudio, históricamente el fuego y los insectos han sido los protagonistas del equilibrio de los ecosistemas boreales. Sin embargo, la creciente demanda de recursos ha hecho que la minería, la industria maderera y el desarrollo urbano hayan aumentado estos años, provocando una extensa pérdida de bosque en algunas regiones,

El fuego, es el principal artífice del cambio y la actividad humana provoca un mayor número. Hay pruebas de que el cambio climático está aumentando la frecuencia y el riesgo de incendios en el área boreal. El bosque ruso es el más degradado y ha sufrido un gran daño en las últimas décadas. Países con bosques boreales protegen de la explotación maderera menos de un 10% de sus zonas arboladas, excepto Suecia donde la cifra se sitúa en el 20%.

Los hallazgos han sido publicados en la revista 'Trends in Ecology and Evolution', bajo el título 'Conservación urgente del almacén de carbono boreal y la biodiversidad'. Aunque los gobiernos no reconozcan el cambio que se produce, se considera que solo un 40% del total de estos bosques permanece intacto, y el grado de fragmentación entre ellos aumenta.

elmundo.es

sábado, 22 de agosto de 2009

Pantallas ultradelgadas de LEDs pueden crear una segunda piel

Pantallas ultradelgadas de LEDs pueden crear una segunda pielUn grupo de científicos estadounidenses han descubierto un nuevo sistema para crear pantallas LED mucho más delgadas que las actuales que permitiría adaptarlas a superficies impensadas hasta ahora, como la ropa o las etiquetas, y emplearse en moda o para fines médicos, según publica la revista Science.

La clave es un nuevo proceso para fabricar este tipo de pantallas de luz de diodos (LED) con nuevos materiales, en este caso inorgánicos, que resultan más finos y flexibles, pero adatados a las virtudes de las orgánicos. Según los investigadores, los inorgánicos son más brillantes, más robustos y duran más, mientras que los orgánicos, en cambio, pueden componer superficies flexibles.

El equipo que dirige John Rogers, profesor de Ingeniería y Ciencia de los Materiales en la Universidad de Illinois, cree que ha conseguido fundir lo mejor de ambos mundos, con este nuevo sistema que permite construir superficies incluso elásticas.

Imprimir sin robots

"Imprimiendo grandes conjuntos de LED ultrafinos y ultrapequeños e interconectándolos usando una fina película, podemos crear sistemas de pantallas con iluminación general que con el proceso habitual no es posible. Además, el proceso de estampado es una alternativa mucho más rápida que usando robots para el ensamblaje", explica Rogers.

Las aplicaciones para estas nuevas pantallas podría ser, según Rogers, desde la moda a la medicina, porque permitiría monitorizar el cuerpo directamente sobre el paciente y no a través de un monitor externo.

elPeriodico.com

viernes, 21 de agosto de 2009

Las aguas sumergirán un tercio del delta del Mekong

Las aguas sumergirán un tercio del delta del MekongMás de un tercio del delta del río Mekong, de donde proviene la mitad del arroz producido en Vietnam, quedará sumergido si se confirman las predicciones de las autoridades medioambientales del país, y aumenta un metro el nivel del mar.

Según un estudio publicado en el diario 'Tuoi Tre', la subida de las aguas también engullirá un cuarto del área metropolitana de Ho Chi Minh (antigua Saigón), la capital comercial y hogar de seis millones de personas.

Funcionarios del Ministerio de Recursos Naturales y Medio Ambiente vietnamita emplearon datos sobre emisiones de gases contaminantes para predecir cuáles serán los efectos del calentamiento global en los próximos años, y los resultados no fueron alentadores.

El escenario más plausible prevé que el nivel del mar aumente en 2050 hasta 30 centímetros por encima de los niveles de 1980-2000 y 75 centímetros en 2100. De cumplirse el pronóstico, dentro de noventa años el 20 por ciento del delta del Mekong y el diez por ciento de Ho Chi Minh se hallarán totalmente inundados.

La predicción más negativa cree que para esa misma fecha hayan quedado sumergidos más de un tercio de la desembocadura del río y un cuarto de la superficie de la ciudad. Además, la subida de las aguas también causará un daño casi irreversible a cultivos como el arroz o el café. Vietnam es el segundo mayor productor mundial de arroz, por detrás de Tailandia, y el año pasado exportó la cantidad récord de siete millones de toneladas del grano.

Los científicos llevan años advirtiendo de que Vietnam, con una larga costa y amplias zonas de tierras bajas, es uno de los países más vulnerables a los efectos del cambio climático.

EFE

jueves, 20 de agosto de 2009

La NASA desarrolla un escudo hinchable para proteger sus naves espaciales

El Centro de Investigación de la NASA ha desarrollado un escudo térmico hinchable para proteger los vehículos espaciales durante la reentrada. El proyecto, bautizado como Inflatable Re-entry Vehicle Experiment (IRVE, por sus siglas en inglés), permitirá aligerar la carga que transportan las naves dirigidas a Marte, haciendo posible un aumento de la carga de los 'Mars Rovers'.

El peso de los escudos actuales, fabricados a partir de carbono, limita el peso de los vehículos exploradores enviados al espacio, ya que los cohetes sólo pueden despegar con un máximo de carga. Asimismo, el tamaño de los escudos está limitado por las dimensiones de los cohetes que tienen que transportarlos.

Durante un experimento realizado por la NASA, un cohete Black Brant 9 transportó este nuevo escudo hinchable a una altitud de 211 kilómetros. Menos de un minuto después, éste se liberó de su cápsula y comenzó a inflarse a casi 200 kilómetros, un proceso que lleva menos de 90 segundos.

"Ha sido un gran éxito", declaró Mary Beth Wusk, directora del proyecto. "El IRVE ha sido una demostración a pequeña escala, ahora que el concepto ha quedado demostrado nos gustaría construir cápsulas más avanzadas capaces de soportar de más cantidad de calor". La idea de usar este tipo de tejidos ha estado en la mente de los investigadores durante años, pero no estaban seguros de que los materiales con que contaban pudieran soportar la reentrada.

Las capas superiores del escudo térmico se han fabricado con un tejido de fibras de cerámica, que recubre un interior hecho de un polímero llamado Kevlar y cubierto de silicona, que define y mantiene su forma. La cápsula contenedora del escudo está envasada al vacío en un cilindro de 16 centímetros, y una vez se despliega, se hincha con nitrogeno hasta alcanzar tres metros de anchura.

elmundo.es

miércoles, 19 de agosto de 2009

La destrucción del paraíso perdido en Indonesia

Dos dragones de Komodo. EfeLa deforestación arrastra a la extinción al dragón de Komodo y al tarsero, entre un centenar de especies de las junglas de la Wallacea, una región única en el mundo por su peculiar flora y fauna, a caballo entre Asia y Australia.

Esa zona de Indonesia aún permite observar en el mismo área el fiero aspecto prehistórico del dragón de Komodo, el colorido plumaje del delicado Cálao, las maniobras arbóreas del misterioso marsupial 'kuskus' y la sorprendente cabeza del tarsero, un primate diminuto, de grandes ojos que ven en la oscuridad y que poco ha evolucionado desde la edad de los dinosaurios.

"La vida de muchas de estas especies es incompatible con las alteraciones del hábitat provocadas por el hombre", asegura Dian Agista, jefe del programa de Conservación de la asociación ecologista BirdLife en Indonesia. El territorio natural de estas especies de animales y plantas se reduce a pasos agigantados a causa de la descontrolada deforestación, la proliferación de las plantaciones de aceite de palma y la creciente presión urbana.

Un estudio actual de la organización Conservation International (CI) denunció que el 85% de los bosques de Wallacea ha desaparecido en el último medio siglo y que de los 338.494 kilómetros cuadrados que había entonces quedan en la actualidad 50.774. Esta destrucción forestal conlleva la desaparición de las especies autóctonas por la falta de espacio y la escasez de las fuentes de alimentación, según el documento.

El grupo ecologista CI estimó que en la lista de animales amenazados exclusivos de la Wallacea se encuentran 49 especies de aves, 44 de mamíferos, siete de anfibios y, al menos, un reptil.

Su pérdida será irremplazable porque una de cada dos especies de mamíferos, aves, reptiles y anfibios es endémica de este área o, en algunos casos, de tan sólo un pequeño paraje, quizá de únicamente una isla de esta región biogeográfica de Indonesia.

La situación es crítica, según los ecologistas, que denuncian la pasividad del Gobierno indonesio y apuntan que tan sólo unos 20.000 kilómetros cuadrados de la Wallacea están protegidos.

La Wallacea, que toma su nombre del eminente naturalista Alfred Wallace (1823-1913), está calificada como "zona de intercambio faunístico" entre "los grandes mamíferos y los depredadores" propios de Asia y las especies australianas, lideradas por los marsupiales, explica Dian Agista.

La característica unicidad de esta zona está ligada al movimiento de las placas tectónicas, que mantuvo aislada a Australia durante milenios, y a la evolución climática del planeta a lo largo de miles de años. "La subida del nivel del mar hace millones de años, tras la última era glacial, convirtió un pasillo de tierra en una cadena de islas separada de los continentes", detalla el responsable del programa de Conservación de BirdLife Indonesia.

Además, el experto apunta que en las últimas décadas un nuevo factor de riesgo se ha venido a sumar al de la deforestación: el cambio climático. A su juicio, la subida del nivel de los mares provocada por el "rudo calentamiento global" tiene un efecto devastador sobre las "frágiles" especies insulares. "El futuro trae grandes peligros si no empezamos a protegerlas (a estas especias) ahora", concluye Agista.

Indonesia dispone de la tercera mayor superficie forestal del mundo con 180 millones de hectáreas y, sin embargo, entró en 2007 en el Libro Guinness de los Récords como el territorio que destruye a mayor ritmo ese tesoro.

EFE

martes, 18 de agosto de 2009

La NASA completa el montaje del cohete Ares I-X

La NASA completa el montaje del cohete Ares I-X. NASALa Agencia Espacial estadounidense (NASA) ha completado el montaje del cohete 'Ares I-X' antes de su primer vuelo experimental que tendrá lugar el próximo 31 de octubre y que, según han asegurado sus creadores, se convertirá en un "componente clave" de la nueva generación de transporte espacial, pues servirá para lanzar la cápsula 'Orion', la nave que sustituirá al transbordador espacial.

Así, según la BBC, la versión de prueba de este dispositivo no tripulado se encuentra en el edificio de ensamblaje de vehículos (VAB, por sus siglas en inglés) del Centro Espacial Kennedy, las instalaciones de lanzamiento que posee la NASA en Cabo Cañaveral (Florida), a la espera de que comiencen las operaciones experimentales después de verano.

En este sentido, las últimas piezas de Ares I-X, incluido el módulo de simulación de la tripulación y el sistema de aborto de la misión, se hallan apilados desde el pasado 13 de agosto sobre una plataforma móvil del VAB de dicho centro estadounidense. Asimismo, la agencia espacial publicó recientemente las primeras imágenes del cohete, proporcionando una visión a 99 metros de altura de la zona de lanzamiento.

En este sentido, la NASA anunció que tiene previsto retirar el 'Endeavour' en 2010, último de los trabnsbordadores espaciales, pues desde su primer lanzamiento en 1992 ha participado en un total de 20 misiones. No obstante, pese a que el ensamblaje del sistema 'Ares-Orion' ha finalizado y está listo para operar, no podrá ser lanzado hasta el año 2015, como mínimo, "por cuestiones de seguridad".

EUROPA PRESS

lunes, 17 de agosto de 2009

El deshielo de un glaciar antártico se multiplica por cuatro en una década

Imagen del glaciar de la Isla de Pinos. Universidad de Leeds.El glaciar de la Isla de Pinos, uno de los mayores de la Antártida, se está derritiendo a un ritmo cuatro veces mayor que hace 10 años, según un estudio publicado en la revista 'Geophysical Research Letters'. Esta masa de agua helada, que cuenta con una extensión de 5.400 kilómetros cuadrados, es suficientemente grande para influir en el clima mundial.

"El glaciar contiene suficiente hielo para duplicar las predicciones más conservadoras de subida del nivel del mar de la ONU", indicó Andrew Shepherd, profesor de la Universidad de Leeds y coautor del estudio. "Su influencia en el calentamiento global es un asunto de gran preocupación".

Los investigadores apuntan al calentamiento de los océanos alrededor del glaciar como causa del deshielo, que además está ocurriendo en zonas más interiores que hace una década. Con el ritmo actual, los científicos estiman que el glaciar habrá desaparecido en 100 años, en vez de los 600 que se preveía en anteriores informes.

Según la investigación realizada a partir del análisis de imágenes de satélite, la capa de hielo del glaciar se está reduciendo a un ritmo de 16 metros por año, frente a los cuatro metros que perdía de acuerdo con los estudios realizados en 1999. Desde 1994, se considera que ha perdido hasta 90 metros de su grosor.

Situado en el área de más difícil acceso de la Antártida, a unos 1.000 kilómetros desde la base más cercana, la aceleración del debilitamiento de este glaciar representa "la mayor amenaza para el equilibrio de la criosfera (zonas de la tierra donde el agua se encuentra en estado sólido)", afirmó el profesor Sheperd.

elmundo.es

sábado, 15 de agosto de 2009

PHRIENDS, los robots amigos

Justin, el robot desarrollado por DLR (Agencia espacial alemana). PHRIENDSNo es ciencia-ficción, sino el futuro de la robótica. PHRIENDS (acrónimo de 'Physical Human-Robot Interaction: depENDability and Safety') es un proyecto financiado por la UE sobre la interacción humano-robot, llevado a cabo por el centro de investigación 'Enrico Piaggio' de la Universidad de Pisa.

Antonio Bicchi, ingeniero coordinador del proyecto, afirma que con sus colaboradores están estudiando las condiciones para una interacción más segura entre el ser humano y la máquina. "Nuestro objetivo es desarrollar componentes fundamentales para una nueva generación de robots, con los cuales compartir un ambiente de trabajo sin riesgos".

Las máquinas del futuro incorporarán elementos de seguridad en su propio diseño, que les impedirán provocar daños a los humanos, permitiendo una interacción codo con codo.

"La seguridad estará garantizada por su estructura física, y no por sensores exteriores o algoritmos que puedan fallar", explica el científico.

Los resultados de esta investigación encontrarán aplicación en diferentes sectores: desde la industria, la logística y el reciclaje, hasta la cirugía y la rehabilitación.

El proyecto empezó el 1 octubre 2006 y terminará el 30 septiembre 2009. Tres de los seis institutos que participan son italianos: el centro de investigación 'Enrico Piaggio' (coordinador del proyecto), el 'Dipartimento di Informatica e Sistemistica' de la Universidad 'La Sapienza' de Roma y el 'PRISMA Lab' de la Universidad de Nápoles 'Federico II'.

También colaboran el francés 'Laboratoire d'Analyse et d'Architecture des Systèmes/National Centre of Scientific Research', y los alemanes 'Institute of Robotics and Mechatronics' y 'KUKA Roboter GmbH'.

PHRIENDS ha abierto el camino a otro proyecto paralelo financiado por la UE: VIACTORS (Variable Impedance ACTuation systems embodying advanced interaction behaviORS), que empezó el 1 febrero 2009 y continúa la investigación sobre la estructura de los robots y su capacidad para cumplir determinadas prestaciones.

VIACTORS, que hasta la fecha ha supuesto una inversión de 3.350.000 euros (contra los 2.158.000 de PHRIENDS), pretende construir robots que, además de ser más ligeros, tengan una estructura parecida a la de los músculos humanos: blanda cuando se muevan rápido, y rígida cuando cumplan tareas que necesiten precisión.

"Hoy en día, la seguridad en el trabajo sólo se garantiza con la separación (de los espacios de acción) entre humano y máquina. De hecho, son muchísimos los accidentes en las industrias donde los obreros trabajan en estrecho contacto con máquinas", asegura Bicchi.

La característica más revolucionaria de la próxima generación de robots será la interacción directa con el ser humano, y es una apuesta que se juega, ante todo, en el campo de la seguridad industrial.

Estamos todavía muy lejos de ver cosas como las que nos propone la literatura de ciencia-ficción, sin embargo, podemos encontrar una similitud entre las obras de Isaac Asimov y PHRIENDS. Los aficionados del escritor ya habrán pensado en la 'primera ley de la robótica': "Un robot no debe dañar a un ser humano o, por su inacción, dejar que un ser humano sufra daño".

Según Bicchi "nos estamos enfrentando a un cambio muy importante por el desarrollo de esta ciencia".

La róbotica clásica se pone como primer objetivo determinar el tipo de prestación solicitada al robot, y a partir de esta, construir la máquina. Solo en un segundo momento se resuelven los problemas de seguridad, programando algoritmos y aplicando sensores exteriores, pero estos pueden fallar.

Lo que se propone PHRIENDS es una verdadera 'revolución de Copérnico': se trata de invertir el esquema de proyección clasico, poniendo el enfoque sobre la seguridad.

Bicchi lo tiene claro: "Queremos crear robots que sean intrínsecamente seguros para después ocuparnos de lo que tengan que hacer. La seguridad estará incorporada en la estructura de los robots, y no como una aplicación externa".

Marco Nurra / elmundo.es

lunes, 10 de agosto de 2009

Abren células madre nuevo flanco en la investigación del cáncer

Investigadores del centro de células madre de Granada- M. ZARZATres trabajos científicos de autoría española fueron seleccionados por la revista británica Nature por su aportación en el ámbito de las células madre y su importancia en la investigación contra el cáncer, destacó hoy el diario El País.

Las investigaciones avanzan en el uso médico de las células iPS o células de pluripotencia inducida, que se obtienen reprogramando células de la piel o el pelo, tan versátiles como las embrionarias.

Además, se reveló un nexo esencial entre las células madre y el cáncer, el gen p53, tal vez el oncogén más importante. se abre así un nuevo flanco en la investigación contra el cáncer, pues la reprogramación genética devuelve la iPS a sus orígenes embrionarios.

Uno de los principales genes que reprime la aparición del cáncer, p53, también evita la reprogramación, o conversión de las células somáticas en células madre iPS, e impide la des-diferenciación de las células adultas que conduce a la aparición de tumores.

Según uno de los investigadores, Juan Carlos Izpisúa, del Centro de Medicina Regenerativa de Barcelona y el Salk Institute de California, esto es importante para confirmar la hipótesis de que "el cáncer consiste en una des-diferenciación de células diferenciadas".

Los otros dos trabajos de autoría española proceden del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas en Madrid (CNIO), donde trabajan con el gen p53 desde hace muchos años, y van firmados por María Blasco y Manuel Serrano.

El gen p53 es un sistema de control de calidad que evita la propagación de aquellas células que son subóptimas", explicó Blasco. "Esto es muy importante para mantener la salud de las células en el contexto de los tejidos adultos."

El p53 impide que se propaguen las células madre (adultas) subóptimas, por lo que mantiene los tejidos sin daño y reduce las posibilidades de cáncer. Blasco apuntó que los nuevos datos revelan la analogía entre la reprogramación y la oncogénesis.

"Hace unos años se demostró que los tumores estaban llenos de células dañadas, y algo parecido vemos en las iPS que tienen eliminado p53, y en los tejidos diferenciados derivados de ellas, que están llenos de daños", dijo la científica.

Blasco criticó la forma tan "desapasionada" con la que en España se apoya la investigación en células madre, señaló que "hace falta algo más ambicioso" y "mayor apoyo institucional", y aseguró que "Como de costumbre, no falta talento sino dinero".

viernes, 7 de agosto de 2009

La amenaza oculta en el permafrost

La amenaza oculta en el permafrost. Foto: Edward A. G. SchuurLa gran cantidad de carbono almacenado en el ártico y buena parte de sus alrededores es más del doble de lo que se había estimado previamente. Esa cantidad descomunal de carbono en los suelos congelados, sedimentos y deltas de ríos, en la forma de permafrost, genera una gran preocupación sobre el papel que tendrán las regiones boreales en la producción de gases con efecto invernadero.

Esa cantidad descomunal de carbono en los suelos congelados, sedimentos y deltas de ríos, en la forma de permafrost, genera una gran preocupación sobre el papel que tendrán las regiones boreales en la producción de gases con efecto invernadero.

Los grandes depósitos de permafrost se encuentran en zonas del hemisferio norte como Canadá, Groenlandia, Kazajstán, Mongolia, Rusia, Escandinavia y Estados Unidos.

El equipo de Charles Tarnocai, de la AAFC (Agriculture and Agri-Food), una institución canadiense con sede en Ottawa, estima ahora que los depósitos contienen más de un billón y medio (1,5 millones de millones) de toneladas de carbono congelado, cerca del doble del que contiene la atmósfera.

Pep Canadell, el director ejecutivo del Proyecto Global del Carbono en la CSIRO, Australia, y coautor del estudio, asegura que la existencia de estos inmensos depósitos de carbono congelado significa que cualquier fusión del permafrost debida al calentamiento global podría conducir a emisiones significativas de dióxido de carbono y metano, los principales gases con efecto invernadero.

Esos depósitos de carbono helado, atrapado de este modo en el terreno desde hace miles de años, pueden liberar con facilidad su peligroso contenido a la atmósfera en cuanto se derrita el permafrost.

La datación mediante radiocarbono muestra que la mayor parte del dióxido de carbono que ya se está liberando por la fusión de permafrost en Alaska fue formado y congelado miles de años atrás.

Los autores del estudio advierten de la gran incertidumbre que existe respecto a la aceleración que pueda darse en el cambio climático por culpa de la liberación a la atmósfera de carbono procedente del permafrost derretido.

Toda evidencia a fecha de hoy muestra que el carbono almacenado en el permafrost va a ejercer un papel significativo en el clima del siglo XXI, debido a los grandes depósitos de carbono, la facilidad con la que el permafrost libera gases de efecto invernadero al fundirse y el hecho de que las áreas de las latitudes más altas experimentarán los mayores aumentos en la temperatura atmosférica.

jueves, 6 de agosto de 2009

Tornado, el aerogenerador sin aspas del futuro

Imagen del Tornado Like. Western CoTornado Like, primer ejemplo de 'turbina eólica sin palas', es un proyecto italiano basado en un nuevo concepto de extracción energética que promete reducir significativamente el impacto ambiental, revitalizando la esperanza en un uso masivo de este tipo de energía.

Hay fundamentalmente tres tipos de problemas: el impacto visual o paisajístico, las emisiones de ruido acústico, y sobre todo, el riesgo para la avifauna, "hacia al cual el WWF es muy sensible", asegura Massimiliano Varriale, responsable tecnico del sector Energía y Residuos de WWF Italia.

La falta de aspas de este prototipo, su sugestiva forma conica y las dimensiones reducidas (solo tres metros de altura frente a los 70 metros de las actuales turbinas), permitirán una perfecta integración entre naturaleza y tecnología, ofreciendo además una solución a la mortandad de las aves.

El aire entra en el dispositivo y genera un vórtice interior, creando una nueva clase de corrientes continuas (también en ausencia de viento). Será suficiente una velocidad de viento de tres o cuatro metros por segundo para asegurar una potencia de 100/200 vatios. Con viento mas fuerte podrá llegar a la misma potencia de un aerogenerador tradicional.

El proyecto llevado a cabo por Western Co, sociedad italiana de San Benedetto del Tronto, especializada en energías renovables, nace desde el desarrollo de los estudios sobre la energía cinética de la 'Russian House for International Scientific & technological Cooperation'.

"Queremos crear generadores de energía que concilien el desarrollo de la humanidad con el respeto al medioambiente", afirma el presidente de la compañía, Giovanni Cimini.

El primer parque eólico experimental será construido en el Parque de los Montes Sibillini y cuenta con el apoyo del partido 'Verdes de Toscana'. La compañía italiana subraya que todavía el dispositivo no se encuentra en el mercado aunque prevé iniciar su producción durante el segundo semestre de 2010.

martes, 4 de agosto de 2009

Científicos japoneses logran hacer crecer unos dientes artificiales tras ser implantados

Imagen de los dientes que crecen una vez implantados en ratones. (Imagen: Takashi Tsuji/Tokyo University of Science)Investigadores de la Universidad de Ciencias de Tokio en Chiba (Japón) han conseguido hacer crecer dientes de reemplazo en la mandíbula de ratones. Los resultados del estudio se publican en la edición digital de la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Según los investigadores, existe ya la tecnología capaz de desarrollar tejidos limitados en el laboratorio que pueden ser trasplantados en animales pero en esta ocasión exploraban vías para hacer crecer un órgano tridimensional en su lugar, por lo que comenzaron con los dientes.

Los científicos, dirigidos por Etsuko Ikeda, desarrollaron un germen de diente, que es un tejido similar a una semilla que contiene las células y las instrucciones necesarias para formar un diente y trasplantaron este germen a las mandíbulas de ratones. Los científicos informan que los gérmenes crecieron de forma normal en forma de dientes de reemplazo. En las imágenes aparecen, de arriba abajo, nada más ser implantados, a los 36 y a los 49 días.

Mediante el seguimiento de la expresión genética con una proteína fluorescente en el germen trasplantado, los investigadores mostraron que los genes que suelen estar activados en el desarrollo de los dientes estaban también activos durante el crecimiento de estos dientes de reemplazo.

La dureza de los nuevos dientes era comparable a la de los naturales y las fibras nerviosas pudieron crecer y responder a la estimulación de dolor. El estudio demuestra una técnica que podría conducir al desarrollo de órganos de reemplazo, proporcionando un antecedente a la capacidad de hacer crecer órganos funcionales al completo dentro del organismo a partir de células madre u otras células germinales.

EUROPA PRESS

China aísla a 10.000 personas por un brote de peste neumónica

China aísla a 10.000 personas por un brote de peste neumónicaLas alarmas sanitarias han saltado en China tras detectarse una extraña epidemia de neumonía que, de momento, se ha cobrado la vida de dos personas y ha obligado a poner en cuarentena a los 10.000 habitantes de Ziketan, un pueblo tibetano en la región de Qinghai.

Según la agencia estatal de noticias Xinhua, un pastor de 32 años y su vecino, de 37, son las primeras víctimas mortales de este brote que ha estallado en la prefectura autónoma tibetana de Hainan, al oeste de China. Junto a ellos, otras once personas, la mayoría familiares de los fallecidos, han resultado contagiados por esta infección en los pulmones, que se transmite por el aire.

A priori, esta epidemia de neumonía podría estar causada por la misma bacteria que provoca la peste bubónica, la temida enfermedad que costó más de 25 millones de vidas en Europa durante la Edad Media. Sin embargo, y a diferencia de la «peste negra», no se suele transmitir por la picadura de una pulga, sino por vía respiratoria.

La forma neumónica es la más virulenta y también la menos frecuente. La enfermedad suele comenzar con síntomas pseudogripales (fiebre brusca, escalofríos. cefalea y dolores generalizados) tras un periodo de incubación de 3 a 7 días.

Frente al 60 por ciento de mortalidad de la peste bubónica, que puede ser combatida con antibióticos si se detecta en sus primeras fases, este tipo de neumonía es una de las más letales del mundo. Preocupa también su facilidad de contagio, a través de un simple estornudo o una tos como otras infecciones respiratorias.

Por ese motivo, un equipo de expertos sanitarios se ha desplazado hasta la zona, que ha sido sellada, mientras el Departamento de Salud de Qinghai ha ordenado el ingreso en un hospital de todos aquéllos que hayan sufrido fiebre y padezcan tos tras haber visitado el pueblo de Ziketan desde el pasado 16 de julio. Las autoridades chinas aseguran que existen provisiones de sobra para abastecer a los ciudadanos mientras dure el aislamiento.

Pero no se queda ahí el temor de las autoridades chinas, ya que numerosos expertos sanitarios han vaticinado que la temida gripe A (H1 N1) o incluso la gripe aviar mutara en Asia, donde ésta última es endémica y la convivencia de seres humanos con animales, como patos, gallinas y cerdos, puede fortalecer los virus y hacerlos inmunes a las vacunas con nuevas formas todavía no conocidas.

Ante esta posibilidad, habrá que esperar a comprobar la reacción del Gobierno chino, que ya ocultó en el pasado tanto el SARS (síndrome respiratorio agudo y severo) como las primeras muertes en el país por la gripe aviar. Mientras tanto, tan sólo se puede aguardar la evolución de la cuarentena en Ziketan y esperar que no se convierta en la cuna de la mutación de la gripe A.

lunes, 3 de agosto de 2009

Un esqueleto mecánico para mejorar la movilidad

Un esqueleto mecánico para mejorar la movilidad. AFPComo salidos de una película de ciencia-ficción, este lunes se presentaron en Japón esqueletos robóticos que mejoran la movilidad y ayudan a sus portadores a llevar cargas pesadas.

Para mostrar su funcionamiento, tres personas disfrutaron de un paseo por el centro de Tokio llevando partes de este esqueleto. Asistidos por piernas mecánicas, recorrieron unos 50 kilómetros desde la Universidad de Tsukuba hasta la capital nipona, intercalando tramos a pie, en taxi y tren.

La compañía japonesa Cyberdyne, responsable de su producción, afirma que los esqueletos, bautizados como HAL (Miembro híbrido de Ayuda por sus siglas en inglés) ayudarán a los débiles y a los lesionados a desplazarse. Fabricados en serie desde finales del año pasado sus principales destinos serán los hospitales y los centros de mayores. Los HAL también facilitan la movilidad y aumentan la fuerza para llevar objetos pesados.

Con un peso de unos diez kilos, este dispositivo se ata a la cintura y tiene una batería y un ordenador en su parte trasera. También tienen sensores para recoger las pequeñas señales eléctricas enviadas a la superficie de la piel desde el cerebro. Así, ayuda a los portadores a moverse tal y como están pensando.

Con una velocidad es de 1.8 kilómetros de media en sus desplazamientos, la compañía comenzó a alquilarlos en octubre y el coste de su uso durante un mes es de unos 1.500 euros. Los HAL forman parte de un proyecto del gobierno japonés para extender el uso de robots en asistencia.

elmundo.es

domingo, 2 de agosto de 2009

Las misteriosas montañas de Venus

Los Montes Maxwell en Venus. NASAViajando bajo una atmósfera aplastante, sometidos a una temperatura de horno, los primeros robots exploradores de Venus han salido de la llanura de Lakshmi, han atravesado las fosas de Rangrid, y se encuentran ahora al pie de una pared de 5.000 metros. Los Montes Maxwell, 11 kilómetros sobre el radio medio del planeta. Más altos que el Himalaya, y con una importante diferencia respecto a aquél: los geólogos planetarios no pueden explicar su origen. Constituyen la mayor incógnita de un planeta bien surtido de ellas.

Las montañas terrestres fueron el gran quebradero de cabeza de los geólogos clásicos. Alfred Wegener y sus seguidores a principios del siglo XX, y medio siglo después los geólogos y geofísicos que revolucionaron las Ciencias de la Tierra, demostraron que los continentes, y también los fondos de los océanos, eran piezas rígidas (placas) pero que se movían con respecto a sus vecinas. Ese movimiento (tectónica de placas) era suficiente para explicar las montañas, como arrugas en una alfombra que empujamos contra una pared. La cadena andina, por ejemplo, está recibiendo el empuje del fondo del Pacífico, que se introduce bajo ella. Su elevación, así como los volcanes, o la raíz de rocas que se forma en su base, las grandes fallas, o los violentos seísmos que se producen a causa del movimiento de éstas últimas, son consecuencias de ese simple proceso.

Azares del destino, la revolución coincidió en el tiempo con la primera oleada de exploración del Sistema Solar. Si León Trotsky quería exportar sus ideas de subversión social a todos los países, los científicos de la Tierra estaban decididos a inflamar con las suyas el conjunto del sistema, empezando por los planetas más parecidos a la Tierra: Marte y Venus. El fracaso, en la Tierra como en el cielo, fue estrepitoso, aunque mejores análisis de Marte podrían cambiar el diagnóstico [ver EL PAÍS, 3/1/2007]. Pero Venus sigue irreductible: sus tierras bajas no presentan los relieves, como son las dorsales o trincheras oceánicas, que en la Tierra expresan movilidad; y sus miles de volcanes activos no están alineados, como lo están, Por ejemplo, los andinos. En suma, carece de huellas de una tectónica de placas presente o pasada. ¿Cómo, entonces, se generan relieves de la envergadura de Maxwell Montes?

Al abordar hace unos años este complejo problema decidimos seguir una táctica envolvente: estudiar primero relieves menores, antes de dirigirnos hacia Maxwell. Elegimos como primera etapa Lavinia Planitia, una llanura en el hemisferio sur cruzada por una serie de cadenas de 700 a 2.000 metros de altura y más de 1.000 kilómetros de longitud. La hipótesis oficial sobre estas alineaciones es que se trata de arrugas producidas a favor del hundimiento de la llanura; o bien como el efecto del desplazamiento lateral de los relieves que rodean a ésta. Sin embargo, al estudiar estas cadenas menores hallamos rasgos imposibles de explicar mediante las ideas citadas.

Por ejemplo, Molpadia Linea, con sus 1.200 kilómetros de longitud, muestra fallas transcurrentes (o sea, de movimiento en la horizontal) de varios kilómetros de desplazamiento. En la Tierra, las fallas transcurrentes aparecen tanto en el interior de las placas como en sus bordes, en cuyo caso reciben el nombre de fallas transformantes, estructuras con las que es mejor guardar las distancias. La más famosa es la transformante de San Andrés, en California; otra, menos conocida pero más mortífera, es la falla Noranatolia, que en el último siglo ha causado 80.000 víctimas en Turquía, 17.000 de ellas debidas al terremoto de Izmir, sucedido en agosto de 1999. Las fallas transformantes se producen cuando las placas se deslizan lateralmente: ni el hundimiento de Lavinia Planitia ni el desplazamiento de los relieves que la rodean pueden justificar estas gigantescas estructuras transcurrentes.

Una contradicción semejante, aunque menos aguda, la proporcionan las estructuras llamadas cabalgamientos. Como indica su nombre, se trata de superficies a lo largo de las cuales un bloque de rocas monta sobre el bloque adyacente como resultado de la compresión. Molpadia Linea y las otras cadenas próximas muestran cabalgamientos de hasta 500 kilómetros de desarrollo que no tienen nada que envidiar a los andinos. Presentan también una característica típica de las cadenas de montañas terrestres: sus cabalgamientos se transforman lateralmente en fallas transcurrentes.

A nuestro juicio, las ideas propuestas hasta ahora sobre las cadenas venusinas están condicionadas por la ausencia de indicios de tectónica de placas en el planeta. Son, por tanto, lo que se llaman en Ciencia hipótesis defensivas. Explican algunas de las características de relieves como Molpadia Linea, pero dejan en la sombra las más importantes, las que permitirán, en el futuro, determinar qué clase de mecanismo dinámico generó los relieves. En último término, si volvemos hacia el Norte nos encontraremos de nuevo con Maxwell Montes. Aquí ya no estamos ante cadenas menores, sino enfrentados a una mole de envergadura himaláyica.

Las montañas de Maxwell muestran una desconcertante combinación de rasgos familiares y exóticos: como las cadenas de la Tierra, presentan cabalgamientos paralelos a sus bordes; sin embargo, no existe nada parecido a la imponente línea de volcanes que caracteriza a los Andes, ni tampoco una raíz de corteza como las que hay bajo las cadenas terrestres. Los geólogos planetarios refinan sus técnicas de observación e interpretación para resolver estos enigmas, mientras esperan que las nuevas misiones espaciales aporten los datos que les ayuden a establecer una teoría general de evolución planetaria. De ello depende que seamos capaces de entender mejor nuestro propio planeta.

Carlos Fernández es profesor en la Universidad de Huelva. Francisco Anguita ha sido profesor de la Universidad Complutense hasta su jubilación. ELPAIS.com

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