viernes, 24 de julio de 2009

¿Qué ocurriría si se extinguieran las abejas?

¿Qué ocurriría si se extinguieran las abejas?"Hasta hace poco, la investigación en biodiversidad se centraba exclusivamente en la riqueza de especies, olvidándose de las interacciones entre ellas o asumiendo que se producían de modo aleatorio, sin un patrón específico", explica Jordi Bascompte, investigador de la Estación Biológica de Doñana (CSIC) y principal autor del estudio publicado en el último número de Science.

Sin embargo, ahora es posible predecir la supervivencia de un ecosistema aplicando sistemas de redes complejas que hacen hincapié en las relaciones que tienen unas especies con otras. "El paradigma de red enfatiza las interacciones ecológicas entre especies, acentuando la importancia de su dependencia", añade.

Las redes se organizan en módulos o departamentos que interactúan entre sí para después identificar qué papel juega cada especie dentro del ecosistema: mientras algunas tienen poca importancia, otras están muy bien conectadas, actuando como un pegamento que mantiene juntas las redes y cuya extinción provocaría cambios en todo el sistema.

"Dadas las complejas redes de interdependencia que las relacionan, la extinción de una especie puede arrastrar a otras emparentadas evolutivamente con ella", enfatiza Bascompte. Así, cuando hay una avalancha de extinciones, las especies que desaparecen tienden a estar emparentadas filogenéticamente (las especies que ocupan posiciones similares en la red de interacciones tienden a estar próximas en el árbol evolutivo). Esto provoca que las cascadas de coextinciones reduzcan la biodiversidad taxonómica (número de géneros, familias, órdenes...) más rápido de lo esperado.

"En el plano más práctico, la aplicación del enfoque de redes a ecosistemas permite evaluar las consecuencias de las perturbaciones para la comunidad. Esto puede ser un primer paso hacia una ecología más predictiva que pueda enfrentarse al cambio global". Por ejemplo, cómo la sobrepesca afecta a la cadena trófica.

El modelo de red utiliza herramientas y conceptos de campos tan dispares como la física y la sociología. Según el investigador, hay mecanismos genéricos que subyacen en la formación de cualquier tipo de redes. De hecho, los modelos desarrollados por Bascompte y su equipo se han aplicado al sector de la economía para evaluar los riesgos financieros y o las relaciones cooperativas humanas.

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