lunes, 13 de julio de 2009

Caminantes espaciales ponen a prueba concepto de protección planetaria

Sitios a examinar con hisopos en los guantes de los astronautasDurante la reciente instalación del conjunto final de paneles solares de la Estación Espacial Internacional, los científicos del proyecto LOCAD-PTS midieron los niveles de contaminación producida por microorganismos. Esta prueba podría impedir que los seres humanos contaminen las arenas de Marte.

"Hicimos las pruebas utilizando el LOCAD-PTS, un laboratorio biológico en miniatura para viajeros espaciales", explica Jake Maule, quien es el investigador principal del experimento. LOCAD-PTS son las siglas en idioma inglés de Lab-On-a-Chip Application Development Portable Test System (Sistema Portátil de Prueba y Desarrollo de Aplicaciones de Laboratorio en un Microprocesador).

"Antes de que los tripulantes de la misión STS-119, Steve Swanson y Richard Arnold, salieran de la exclusa de la Estación Espacial Internacional para instalar los nuevos paneles solares de la estación, la astronauta Sandy Magnus frotó sus guantes con uno de los hisopos de alta tecnología del LOCAD y luego realizó pruebas para detectar la presencia de microbios en las muestras tomadas. El procedimiento se repitió cuando los astronautas ingresaron nuevamente en la estación espacial, más de seis horas después".

Hicieron la prueba, llamada Experimento de Exploración con el LOCAD-PTS, porque los seres humanos algún día saldrán por otra compuerta: la de una nave que se pose en el planeta Marte. Y necesitarán asegurarse de que no ensuciarán al Planeta Rojo, y a sus posibles formas de vida, con microorganismos humanos. Los exploradores están decididos a traer a la Tierra muestras geológicas impecables de Marte para analizar.

Finalmente, el equipo del LOCAD planea desarrollar un tipo especial de hisopo que se pueda usar fuera de la estación espacial. Por ahora, "nuestra meta es ver si podemos monitorizar los guantes de manera efectiva sin interferir con la preparación de la actividad extravehicular y la limpieza. Esos momentos de gran actividad en la EEI serán todavía más intensos antes de una caminata por la Luna o por Marte".

En Marte, los exploradores del futuro necesitarán hacer monitoreos y reducir la contaminación biológica antes, durante y después de sus salidas. Una nave espacial con seres humanos en su interior siempre contiene una gran cantidad de material biológico y no se puede eliminar todo. "Nuestro experimento ayudará a definir cuáles son los niveles aceptables de material biológico en la superficie de cualquier cosa (incluidos los trajes espaciales) que podrían ser sacados de la cabina hacia el 'mundo salvaje' del exterior".

De ese modo, si los astronautas en Marte traen de regreso a la nave cualquier cosa que parezca tener vida bajo el microscopio, tendrán una idea de si es una forma de vida nativa de Marte o si sólo se trata de una mancha de hongos del ombligo de algún astronauta.

Ciencia@NASA

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