domingo, 20 de diciembre de 2009

El primer barco a una luna de Saturno

El primer barco a una luna de SaturnoCientíficos estadounidenses de la Agencia Espacial norteamericana (NASA) están planeando el envío de un pequeño barco, la primera "embarcación extraterrestre" a Titán, una de las lunas de Saturno, en cuya superficie ya se sabe que hay grandes cuencas de metano líquido.

Si la NASA finalmente da el visto bueno se trataría de la primera exploración de un mar extraterrestre. El proyecto está bajo estudio hace dos años y en las próximas semanas se espera que la NASA lo anuncie formalmente.

La idea, además, se ha discutido en los últimos días en la conferencia de la Unión Estadounidense de Geofísica en San Francisco (AGU, por sus siglas en inglés), el encuentro de estudiosos de la Tierra más importante del mundo.

Según apunta la BBC, la sonda Cassini, de la NASA, ha estado orbitando Saturno por más de cinco años y ha demostrado que Titán es un gran lugar para explorar. La idea sería lanzar el bote al espacio en una nave en 2016, aunque debido al largo viaje, no estaría navegando en Titán antes de 2023.

"La historia de la exploración humana de la Tierra es una historia de navegantes y marineros, y creo que la idea de que podamos explorar por primera vez un mar extraterrestre es alucinante para la mayoría de la gente", dijo una miembro del equipo de investigadores, Ellen Stofan.

Según los expertos, los descubrimientos que se puedan hacer en Titán podrían tener relevancia para el estudio del planeta Tierra y permitirían a los científicos estudiar procesos climáticos similares bajo circunstancias muy diferentes.

EUROPA PRESS

martes, 8 de diciembre de 2009

El turismo espacial está más cerca

Los gobernadores Schwarzenegger y Richardson bautizan la nave acompañados de Richard Branson. EFELa compañía Virgin Galactic, propiedad del millonario británico Richard Branson, presentó este lunes su SpaceshipTwo (SS2), la nave con la que pretende iniciar los viajes turísticos al espacio a partir de 2011.

El prototipo, del tamaño de un jet privado y con capacidad para transportar a seis pasajeros y dos pilotos, fue presentado oficialmente en unas instalaciones de la empresa situadas en el desierto de Mojave, en California y rebautizado con champán por los gobernadores de California, Arnold Schwarzenegger, y Nuevo México, Bill Richardson, con el nombre de Virgin Space Ship (VSS).

"Es verdaderamente un gran día. El equipo ha creado no sólo una novedad mundial, sino también una obra de arte. La presentación de SS2 lleva la visión de Virgin Galactic al siguiente nivel", afirmó entusiasmado Branson, para quien la construcción de la nave es una "evidencia tangible" de que su proyecto de turismo espacial es factible. "Creo que la Nasa no volverá a ser la misma tras nuestra entrada en esta industria", concluyó.

La construcción de la SS2 comenzó en 2007 y se desarrolló en secreto bajo la dirección del ingeniero Burt Rutan, responsable del diseño del SpaceshipOne (SS1), el primer avión espacial de uso privado que sirvió como base para la fabricación del SS2 y que realizó vuelos con éxito en 2004.

El año pasado Virgin Galactic dio a conocer el White Knight Two (WK2), una gigantesca nave nodriza que servirá de plataforma de lanzamiento para el SS2. El WK2, en pruebas desde septiembre de 2008, será el responsable de transportar el SS2 hasta los 16.000 metros sobre la superficie terrestre, altura a la que la nave espacial se desprenderá y se propulsará con un cohete hasta situarse a 105 kilómetros de la Tierra. A esa distancia, el SS2 realizará un vuelo suborbital y permanecerá cinco minutos en situación de ingravidez antes de volver a entrar en la atmósfera terrestre y aterrizar en un aeropuerto del mismo modo que un transbordador de la NASA. La pista de aterrizaje y despegue estará situada en una base aún por construir en Nuevo México.

Centenares de aspirantes a astronautas han pagado ya 200.000 dólares o han hecho depósitos para asegurarse la oportunidad de ser de los primeros pasajeros de estos futuristas viajes al espacio. "Paradójicamente, la crisis económica no ha tenido consecuencias sobre nuestra actividad. Ninguno de los clientes que habían reservado su billete lo ha cancelado", asegura Branson, que viajará junto con su familia en el viaje inaugural.

Está previsto que desde ahora la SS2 se someta a un proceso de pruebas con el fin de ultimar su desarrollo y para cumplir con los requisitos aéreos de la legislación estadounidense.

miércoles, 2 de diciembre de 2009

¿Cómo será el ser humano del futuro?: Cuatro opciones que baraja la ciencia

¿Cómo será el ser humano del futuro?: Cuatro opciones que baraja la ciencia El aspecto que tendrá el ser humano dentro de cientos, miles o millones de años es una de esas grandes preguntas a las que los científicos no pueden replicar con una única respuesta.

¿Nos convertiremos en inviduos más altos, sanos y esbeltos? Se trata de una fantasía generalizada, pero algunos investigadores apuntan a panoramas más realistas y otros creen que ni siquiera sufriremos cambios dignos de reseñar. Las teorías más extraordinarias dibujan un futuro de ciencia ficción, en el que podríamos convertirnos en ciborgs, organismos cibernéticos dotados de dispositivos mecánicos para mejorar las limitadas capacidades biológicas con las que hemos nacido, e incluso hay quien apunta que acabaremos digitalizando nuestras conciencias para conseguir una inmortalidad cibernética.

El debate está más de actualidad que nunca con motivo del segundo centenario del nacimiento de Charles Darwin (1809-1882) y los 150 años de su obra más famosa, «El origen de las especies», este último celebrado hace tan sólo unos días. En su libro, el naturalista británico esbozaba la entonces revolucionaria teoría de la evolución, una ley del más fuerte que quizás ya no funcione con nuestro extenso grupo humano. En la actualidad, el curso que tomará el hombre está más allá de la fortaleza y la habilidad para sobrevivir al medio. La tecnología y el desarrollo de la medicina, el cambio climático y la destrucción de los ecosistemas de la Tierra, la gigantesca migración que hemos protagonizado como especie y quizás el más extraordinario viaje que nos espera, la conquista de otros planetas para convertirlos en hogares habitables, pueden influir en nuestra futura apariencia tanto como en nuestras vidas. Estas son las principales hipótesis al respecto:

-La evolución ya se ha detenido:

«Porque hemos evolucionado, es natural imaginar que lo continuaremos haciendo, pero creo que ésa es una idea errónea», afirma el antropólogo Ian Tattersall, del Museo de Historia Natural de Nueva York, a la revista National Geographic. «Por lo que sabemos, las innovaciones genéticas se producen solamente en pequeñas poblaciones aisladas», añade el especialista. Por ejemplo, esto es lo que ocurrió con los famosos pinzones de Darwin en las Galápagos, que adquirieron características propias para ajustarse a la vida en la isla.

La selección natural, a la manera del naturalista británico, tiene lugar cuando una mutación genética -como una columna adecuada para caminar erguido- se transmite de generación en generación, porque supone algún beneficio para la especie. Finalmente, la mutación se convierte en la norma. Para Tattersall es muy difícil que esto le ocurra al Homo sapiens, ya que poblamos prácticamente todo el planeta y disfrutamos de gran mestizaje y movilidad. «Tendremos que aprender a vivir tal y como somos», concluye.

Esta idea está respaldada por otro concepto importante en la teoría de Darwin que ya no funciona de la misma forma. El más fuerte no encabeza necesariamente el cambio evolutivo, ya que, gracias a los avances médicos, los más débiles, individuos que habrían muerto sin remedio si sólo dependieran de la selección natural, también sobreviven y pueden transmitir sus genes. Al menos, en las sociedades occidentales.

-Mujeres más bajas y rellenitas:

Al contrario que sus colegas más negativos, otros científicos creen que la evolución humana está lejos de haberse terminado. Una de las hipótesis más interesantes fue publicada hace apenas unas semanas en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS). Según el biólogo evolutivo Stephen Stearns, de la Universidad de Yale, las mujeres del futuro serán más bajas (dos centímetros menos), más rellenitas (dos kilos más) y más fértiles. Además, tendrán un corazón más sano que el de las mujeres actuales. Todo eso ya para el año 2409. No queda tanto.

El científico pudo comprobar que las mujeres más bajas y de mayor corpulencia tendían de forma inequívoca a tener más descendencia que las demás, más altas y delgadas. De la misma forma, las mujeres con una menor presión sanguínea y con índices de colesterol más bajos también tenían más hijos que la media. Pero lo que terminó de convencerle es que todos esos rasgos pasaban a la siguiente generación, de forma que también las hijas de esas mujeres tenían más hijos que la media.
La conclusión es que los humanos actuales siguen evolucionando y que, en palabras de Stearns, «la selección natural aún está en funcionamiento». Por supuesto, los cambios evolutivos identificados por los investigadores serán lentos y graduales, como ocurre con el resto de las especies.

Otros científicos afirman que la evolución sigue actuando a partir de las distintas frecuencias de determinados genes según la localización geográfica de los individuos estudiados. Y algunos atribuyen gran importancia a la selección de la pareja sexual para garantizar hijos más sanos, una selección a la que la tecnología puede dar un giro, ya que permitirá obtener descendencia sin enfermedades, más fuerte y saludable y, por lo tanto, también más atractiva.

-Una inmortalidad electrónica:

El movimiento conocido como transhumanismo que confía en las nuevas tecnologías para trascender al mundo biológico y mejorar las capacidades mentales y físicas del ser humano. Nick Bostrom, director del Instituto de Futuro de la Humanidad de la Universidad de Oxford y uno de los principales teóricos de esta tendencia, considera que el desarrollo de la clonación, la robótica, la genética, la inteligencia artificial y la nanotecnología cambiarán nuestro aspecto de una forma determinante.

No es una evolución natural, pero es una evolución. El rango de posibilidades es ilimitado, desde una especie de ciborgs con piezas electrónicas en el cuerpo que nos ayuden a superar nuestras limitaciones humanas hasta el desarrollo de una nueva generación de super soldados o atletas, propuestas que aunque parezcan insólitas no pueden despreciarse, ya que quizás el futuro nos plantee serios problemas morales que debemos estar preparados para afrontar.

Una de las ideas más extremas del transhumanismo es la inmortalidad electrónica: que el cerebro de una persona pueda «escanearse» átomo a átomo para transferir sus pensamientos a un ordenador.

-Colonias fuera de este mundo:

En el futuro, la colonización de otros planetas puede dar lugar a una situación insólita: congéneres de la especie humana absolutamente aislados durante un prolongadísimo espacio de tiempo. ¿Podrían producirse cambios evolutivos? El antropólogo de la Universidad de Wisconsin-Madison John Hawks explica en National Geographic que para que una nueva especie humana vuelva a surgir sería necesario un panorama semejante. Sin embargo, a pesar de que poblaciones de lugares como Australia y Papua Nueva Guinea han permanecido parcialmente aisladas durante 30.000 años, no se produjeron cambios espectaculares.

JUDITH DE JORGE | ABC.es

martes, 24 de noviembre de 2009

Un biosensor que detecta células cancerígenas en dos minutos

Un biosensor que detecta células cancerígenas en dos minutosUn equipo de científicos del Centro de Investigación en Nanociencia y Nanotecnología de Bellaterra (Barcelona) ha desarrollado un nuevo biosensor que hará más rápida, en un par de minutos, y simple la detección y cuantificación de células cancerígenas.

El sensor se basa en el cultivo celular sobre la superficie de un electrodo serigrafiado y la posterior utilización de anticuerpos modificados con nanopartículas de oro, que reconocen a las proteínas de membrana expresadas por determinadas células cancerígenas. La estrategia se beneficia de las propiedades electroquímicas de las nanopartículas de oro y da como resultado un biosensor eficiente y de respuesta rápida -en un par de minutos-, capaz de identificar y cuantificar células tumorales.

La detección precoz del cáncer está reconocida como un elemento clave para aplicar un tratamiento rápido y exitoso, según aseguró el centro de investigación. Por ello, este tipo de biosensores son un sistema de advertencia útil, ya que no sólo resultan más baratos y veloces que los análisis estándares, sino que además pueden ser realizados por un personal no especializado.

Los responsables del nuevo método confían en disponer a medio plazo de un sistema compacto y fácil de utilizar, semejante al biosensor de glucosa que se utiliza para el control de los diabéticos.

La investigación, publicada recientemente en la revista Analytical Chemistry, se ha llevado a cabo en colaboración con el Grupo de Inmunología-Unidad Compartida del Complejo Hospitalario Universitario de Vigo. El equipo de científicos que ha llevado a cabo el trabajo está liderado por Arben Merkoçi, que ha explicado que el objetivo ahora es contactar con alguna empresa interesada en desarrollar este sistema y que sea capaz de reproducir comercialmente la efectividad obtenida en laboratorio. El método ha sido patentado por el Institut Català de Nanotecnologia (ICN) y la Universidad de Vigo.

consumer.es

martes, 10 de noviembre de 2009

La NASA y la ESA juntas para explorar Marte

La NASA y la ESA juntas para explorar MarteLas agencias espaciales de Europa y de Estados Unidos han dado un paso más para cooperar en la exploración no tripulada del planeta Marte, colaboración que empezaría con el envío de una misión en 2016. Los directores de la ESA y la NASA han firmado en Washington un acuerdo de intenciones cuyo desarrollo está supeditado a que ambas agencias dispongan de fondos suficientes para establecer un programa conjunto de exploración.

Además, en el caso de la NASA, el presidente Obama debe decidir en los próximos meses el rumbo del programa tripulado, que hasta ahora tenía como objetivo final trasladar seres humanos a Marte, por lo que la decisión puede influir en los planes de la agencia estadounidense para el planeta rojo.

Europa lideraría la misión de 2016, cuyo plazo de suscripción para los países interesados termina en diciembre. Consistiría en hacer llegar una sonda a la órbita de Marte para estudiar los gases atmosféricos, como el metano, y hacer aterrizar una estación meteorológica estática. Sería la primera vez que Europa intenta llegar a la superficie de un planeta. La NASA pondría el cohete lanzador.

En 2018 se enviarían, también con cohetes estadounidenses, sendos vehículos -uno europeo y otro estadounidense- a la superficie de Marte, pero en estos casos la entrada, el descenso y el aterrizaje serían controlados por la NASA.

jueves, 5 de noviembre de 2009

Una hondonada gigantesca en Etiopía podría convertirse en océano

Una hondonada gigantesca en Etiopía podría convertirse en océanoUna profunda hondonada de más de 55 kilómetros de longitud, detectada en 2005 en el desierto de Etiopía podría convertirse en un millón de años en un océano que conecte el Mar Rojo con el Golfo de Adén, según un artículo que publica la revista Geophysical Research Letters.

En el momento de su descubrimiento algunos geólogos indicaron que la rajadura era el comienzo de un nuevo océano que separaría a África en dos partes, pero otros consideraron esa hipótesis como controvertida.

Ahora científicos de varios países confirmaron que los procesos volcánicos bajo la hondonada etíope son casi idénticos a los que ocurren en el fondo de los océanos del mundo y que la rajadura continental probablemente sea el inicio de un nuevo mar.

El estudio, publicado en la edición de noviembre de la revista, indica que la alta actividad volcánica a lo largo de los bordes de las placas tectónicas podrían partirse rápidamente en varias secciones en lugar de separarse gradualmente en secciones más pequeñas.

Estos acontecimientos en gran escala presentan un serio peligro para las poblaciones que viven cerca de la hondonada, indicó Cindy Ebinger, profesora de ciencias ambientales y de la Tierra, en la Universidad de Rochester, y una de las autoras del estudio.

El análisis fue encabezado el profesor Atalay Ayele, de la Universidad de Addis Abeba en Etiopia, e incluyó una escrupulosa recolección de datos sísmicos en torno al acontecimiento de 2005 que causó la hondonada que, en pocos días alcanzó un ancho de casi seis metros.

Ayele combinó sus datos con los obtenidos por sus colegas Ghebrebrhan Ogubazghi, del Instituto de Tecnología de Eritrea, y Jamal Sholan, del Centro y Observatorio Sismológico de Yemen.

El mapa que Ayele elaboró con esa información y que registra los sitios y fechas de terremotos ocurridos en la región corresponde de manera impresionante con los análisis más detallados que Ebinger ha hecho en años más recientes.

La reconstrucción de acontecimientos hecha por Ayele indica que la hondonada no ocurrió en una serie de pequeños terremotos a lo largo de un período extenso, sino que se abrió en toda su longitud en unos pocos días.

El primero en entrar en erupción fue un volcán llamado Dabbahu en el extremo norte de la hondonada, luego el magma empujó a través del área media de la hondonada y empezó a abrir la rajadura, como un cierre de cremallera en ambas direcciones, señaló Ebinger.

Desde 2005, Ebinger y sus colegas han instalado sismógrafos y han medido 12 acontecimientos similares aunque mucho menos intensos.

EFE

lunes, 2 de noviembre de 2009

Un satélite europeo para estudiar el ciclo de los océanos

Un satélite europeo para estudiar el ciclo de los océanosLa Agencia Espacial Europea (ESA) ha lanzado esta madrugada, poco después de las 3.00 hora española, desde el cosmódromo de Plesetsk, en el norte de Rusia, su satélite SMOS 8(Soil Moisture and Ocean Salinity), el primero que medirá la salinidad de los océanos, además de estudiar la humedad del suelo para comprender mejor el ciclo de agua en la Tierra.

Empleando una innovadora tecnología en el espacio, SMOS proporcionará datos para confeccionar mapas globales de la humedad del suelo al menos una vez cada tres días y mapas globales de la salinidad de la superficie de los mares, realizando un promedio cada 30 días. SMOS porta un instrumento único, MIRAS, de diseño y fabricación totalmente españoles. Es la primera vez que la industria española se convierte en proveedor principal de un instrumento en una misión de la ESA.

SMOS pertenece a un programa de la ESA llamado Planeta Viviente, en el que una serie de satélites intentan mejorar el conocimiento de nuestro planeta analizando los vientos (AEOLUS), el espesor de los hielos (CRYOSAT-2), el campo magnético (SWARM), el campo gravitatorio (GOCE) o la concentración de aerosoles en la atmósfera (EARTH-CARE).

La información proporcionada por SMOS también permitirá mejorar los modelos del clima y de la meteorología, y tendrá aplicaciones prácticas en áreas como la agricultura o la gestión de recursos. Los datos sobre la salinidad de la superficie de los océanos permitirá mejorar los modelos sobre los patrones de la circulación oceánica y permitirá comprender mejor el papel que juegan en el sistema del clima. Todos estos datos serán procesados en el Centro de Procesado de Datos de SMOS en ESAC, el Centro Europeo de Astronomía Espacial de la ESA en Villanueva de la Cañada (Madrid).

En el mismo cohete que aloja el SMOS, también ha sido lanzado otro satélite, el demostrador tecnológico Proba-2, segundo satélite del Proyecto de la ESA para la Autonomía de Abordo. Aunque tenga un volumen inferior a un metro cúbico, incorpora un total de 17 desarrollos tecnológicos y cuatro experimentos científicos que se centran en el estudio del clima solar y espacial.

Tanto Proba-2 como SMOS han estado en el Cosmódromo de Plesetsk al norte de Rusia desde septiembre, turnándose en la sala limpia durante la primera etapa de la campaña de lanzamiento. Durante la última semana, aproximadamente, los equipos han estado trabajando en paralelo para unir los satélites a la etapa superior del lanzador y, finalmente, encapsularlos bajo la carena protectora.

sábado, 17 de octubre de 2009

Estamos más cerca de R2D2 que de los replicantes de Blade Runner

Estamos más cerca de R2D2 que de los replicantes de Blade RunnerKazuhito Yokoi es uno de los mayores expertos en robótica humanoide, capaz de predecir sin dudar que esta industria liderará la nueva revolución tecnológica, aunque aún nos queda mucho, advierte, para ver por las calles a los replicantes de Blade Runner. "El R2D2 de Star Wars está un poco más cerca", dice.

El cargo de Yokoi no cabe en una tarjeta convencional: vicepresidente del Instituto de Investigación de Sistemas de Inteligencia del Instituto de Ciencia y Tecnología Industrial Avanzada de Japón, desde donde ha ayudado a promover la robótica como uno de los ejes esenciales de la economía de este gigante asiático.

Una pirámide demográfica envejecida (1,3 de tasa de nacimientos y con cada vez más ancianos) y una barrera cultural e idiomática que ha dificultado la llegada de inmigrantes -fenómeno que sí se ha dado en países de Europa o en EEUU- abocó a Japón hacia la robótica desde los años ochenta como vía para cubrir la brecha abierta entre la exigua mano de obra y una producción industrial creciente, explica a Efe.

Parco en palabras, capaz de contestar con un simple "sí" o un "quizás" a cuestiones a las que el periodista dedica varios minutos en formular, Yokoi, que hace unos días ofreció una charla en Casa Asia de Barcelona, adelanta que la robótica -tanto la de carácter humanoide, como la industrial- ocupará las próximas décadas el papel preponderante que el sector automovilístico tuvo en el siglo XX.

La relación de Japón con los mecanismos automáticos viene de lejos, como demuestran los tradicionales "karakuri" (muñecos mecanizados creados por artesanos) o con la traslación popular que tuvieron al manga los personajes basados en robots, como el famoso Astroboy: "Son para nosotros como un amigo, no hemos tenido nunca problemas para introducir los robots en casa", afirma.

Tras la Segunda Guerra Mundial, el país asiático, que no disponía de fuentes energéticas propias apostó por la alta tecnología, y tras una primera fase de importar y adaptar la maquinaria estadounidense, comenzó a desarrollar la propia.

En la actualidad, Japón acapara el 37% de los robots industriales en funcionamiento, mientras que el 33% corresponde a los países europeos y el 15% en Estados Unidos.

El objeto de la robótica actual, explica Yokoi, pasa por facilitar la vida de los humanos, eliminando las tareas más desagradables (como la limpieza) y peligrosas (las que se realizan en condiciones extremas), pero también permitir el mantenimiento de los servicios, especialmente los dirigidos a personas mayores.

Niega que la robótica vaya a suponer un peligro para el mercado laboral y elimine puestos de trabajo, sino que contribuirá a crear nueva industria con un efecto dominó en otros sectores tecnológicos.

Yokoi trabaja actualmente en un robot de apariencia humana, que tendrá como destino la industria del entretenimiento del ocio. Este modelo ya ha desfilado en una pasarela vestida de novia e incluso ha ofrecido el discurso inaugural de un congreso.

EFE

jueves, 15 de octubre de 2009

El océano Ártico, navegable en 2020

El océano Ártico, navegable en 2020El hielo del océano Ártico puede derretirse en el verano de 2020, lo que permitiría su navegación, según un experto de la Universidad de Cambridge, que considera que este puede ser el mayor impacto del cambio climático. "Es como si el hombre estuviera quitando la tapa de la parte norte del planeta", dijo a los medios británicos el profesor de física Peter Wadhams, de la citada universidad inglesa.

Esta conclusión está contenida en el estudio que hizo Wadhams, del Polar Ocean Physics Group, de la Universidad de Cambridge, tras analizar las medidas de la capa de hielo recogidas por el submarino nuclear británico HMS Tireless en 2007 y las tomadas este año por una expedición encabezada por Pen Hadow. Según Wadhams, los cargueros no tendrán que depender de embarcaciones que rompan el hielo para cruzar del océano Pacífico al Atlántico a través del llamado paso del Noroeste.

Esta ruta estará libre de hielo durante varios meses al año, lo que permitirá reducir los más de 4.800 kilómetros de recorrido que tienen que hacer los barcos que van del Lejano Oriente a Europa a través del Canal de Suez, agrega el estudio. "El Polo Norte quedará expuesto en diez años. Uno podrá navegar en un carguero japonés de automóviles a través del Polo Norte y hacia el Atlántico. El hielo se retirará a una zona al norte de Groenlandia y la isla de Ellesmere para el 2020", dijo Wadhams.

Según el experto, "el cambio en el hielo ártico en el verano será el mayor impacto que el calentamiento global tendrá en la apariencia física del planeta". El explorador Pen Hadow y sus dos compañeros de equipo -Ann Daniels y Martin Hartley- pasaron 73 días entre el 1 de marzo y el 7 de mayo de este año caminando 450 kilómetros en el Ártico mientras tomaban medidas. Hicieron 1.500 agujeros y hallaron que el grosor promedio de los témpanos de hielo era de apenas 1,8 metros.

Según dijo Hadow al diario The Times, las técnicas de las futuras expediciones al Ártico durante los veranos tendrán que ser modificadas para adaptarse a frecuentes áreas abiertas de agua.

EFE

lunes, 12 de octubre de 2009

La ciencia espacial, un arma contra el cambio climático

Ceremonia de inauguración del Congreso Internacional de Astronáutica. EFELa ciencia espacial es una importante herramienta en la lucha contra el cambio climático, además de motor de crecimiento a través de la cooperación internacional. Éstas son las ideas fundamentales promovidas por el 60 Congreso Internacional de Astronáutica, que ha arrancado hoy en Corea del Sur con la participación de 3.000 expertos.

Berndt Feuerbacher, presidente del la Federación Internacional de Astronáutica, dijo en la inauguración que, pese a las dificultades económicas, se ha demostrado que la industria espacial ha probado tener un gran potencial y contribuir al crecimiento sostenible.

Asimismo, destacó la importancia de la ciencia espacial para luchar contra el cambio climático, para lo que pidió cooperación entre los organismos presentes, informó la agencia Yonhap.

Feuerbacher recordó el papel cada vez más importante de los satélites para controlar los niveles de CO2 en la atmósfera terrestre y otros gases de efecto invernadero, así como la necesidad de cooperar y compartir información en este sentido.

La ciudad surcoreana de Daejon congregará durante cinco días a destacados científicos, empresarios y representantes de Gobiernos de las primeras potencias espaciales y de los nuevos países emergentes.

Entre los asistentes se encuentran los directores de las principales agencias espaciales del mundo, como la Agencia Espacial Europea (ESA), la estadounidense NASA, la rusa Roscosmos, la japonesa JAXA, la china CNSA o la india ISRO.

La importancia de la cooperación

Este encuentro es el más importante de cuantos se celebran en el campo de la ciencia aeroespacial y este año estará orientado a ofrecer ideas sobre la lucha contra el calentamiento global, para promover el uso civil del espacio y fomentar la cooperación.

En la ceremonia de inauguración, el presidente surcoreano, Lee Myung-bak, hizo hoy un llamamiento a la comunidad internacional para cooperar en el desarrollo espacial, después de que su país consiguiera lanzar su primer cohete el pasado mes con ayuda rusa.

Corea del Sur y su agencia de investigación espacial, el KARI, propusieron hoy la creación de un gran grupo regional Asia-Pacífico para aumentar la cooperación en materia espacial y que tiene la intención de extender sus lazos a Latinoamérica y África.

Corea de Sur dio el mes pasado los primeros pasos de su programa espacial de cohetes al lanzar el Naro-1, que fue calificado como "un éxito a medias", ya que no consiguió poner en órbita el satélite que llevaba.

Corea del Sur cuenta con la cooperación de Rusia, que contribuyó a la construcción del Naro-1 en su programa espacial, pero espera poder construir sus propios cohetes antes de 2018 y enviar una sonda a la Luna en 2025.

El regreso a la Luna

Precisamente, el satélite terrestre será una de los temas presentes en el encuentro después de que el pasado viernes la NASA consiguiera realizar un impacto controlado en un cráter del Polo Sur lunar para probar la existencia de vapor de agua.

Esta misión es similar a la Chandrayaan-1, que llevó a cabo India durante el último año y que probó la existencia de agua en la Luna gracias a la cooperación estadounidense el mes pasado.

Con un objetivo a largo plazo, las grandes economías emergentes de Asia, China e India, quieren también unirse en la conquista del satélite terrestre con el objetivo de establecer bases permanentes en el futuro y llevar a cabo la explotación de recursos, tales como el helio-3, un compuesto que podría ser vital para la fusión nuclear.

El cada vez mayor protagonismo de Asia en la investigación espacial se ha demostrado con la importancia creciente de China, que envió a su primer hombre al espacio hace 6 años y en 2008 realizó su primer paseo espacial.

Así, el presidente de la Federación Internacional de Astronáutica pidió aumentar la cooperación internacional e indicó que los países que aún tienen un programa espacial en sus primeras fases pueden hacer valer las áreas en las que son pioneros.

Feuerbacher puso el ejemplo de Corea del Sur y su importancia en el sector de las tecnologías de la información, mientras que recordó que los problemas de financiación como los que aparecen en épocas de crisis fomentarán la colaboración internacional.

EFE

domingo, 11 de octubre de 2009

Un chip desvela el código de barras metabólico de cada célula

Un chip desvela el código de barras metabólico de cada célulaUn equipo de investigadores españoles dirigido por Manuel Ferrer del Instituto de Catálisis del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha desarrollado un método que desvela el 'código de barras' metabólico de una célula. El invento, cuyas características se publican en la revista 'Science', podría algún día aplicarse en el diagnóstico y tratamiento de enfermedades como el cáncer.

El 'chip' desarrollado por los españoles es capaz de controlar las miles de reacciones biológicas que se producen simultáneamente en una célula u organismo. El metabolismo es precisamente el conjunto de miles de reacciones bioquímicas interconectadas y los procesos físico-químicos que se producen en una célula o conjunto de células. Los científicos creen que cuando algo falla en estas interacciones se originan trastornos y enfermedades como el cáncer.

Según explica Manuel Ferrer, "el 'chip' nos permite reconstruir el atlas metabólico de cualquier tipo de célula e identificar cientos de enzimas, muchas de las cuales podrían ser indicadores de actividades biológicas desconocidas y con aplicaciones todavía por determinar".

En su trabajo los investigadores sintetizaron 2.500 moléculas que participan en la mayoría de reacciones biológicas conocidas en los organismos vivos. Después, depositaron las moléculas en un chip y añadieron sobre él un extracto de proteínas que permite descubrir la presencia o ausencia de reacciones biológicas mediante la emisión de una sonda fluorescente. El último paso consiste en el análisis de la señal emitida por la sonda con técnicas bioinformáticas.

Los científicos utilizaron el nuevo método para reconstruir los metabolismos de tres comunidades microbianas derivadas de una piscina volcánica acídica, un lago de salmuera del océano profundo y agua marina contaminada por hidrocarburos.

A partir de las muestras, los autores pudieron recoger el ADN, amplificarlo en una bacteria huésped y medir su actividad metabólica con el dispositivo.

Aunque Ferrer señala que aún es prematuro hablar del potencial del dispositivo la posibilidad de analizar cualquier tipo de célula le lleva a afirmar que será de gran ayuda en el desarrollo de futuras pruebas diagnósticas y en el tratamiento de enfermedades.

Por último, el trabajo de los españoles abre la posibilidad de identificar nuevas dianas terapéuticas para el tratamiento de bacterias causantes de enfermedades infecciosas además de para identificar alteraciones metabólicas capaces de causar cáncer.

EUROPA PRESS

jueves, 8 de octubre de 2009

La NASA reduce la probabilidad de impacto del asteroide Apofis en la Tierra en 2036

La NASA reduce la probabilidad de impacto del asteroide Apofis en la Tierra en 2036Los científicos de la NASA han reducido de manera considerable la posibilidad de que el asteroide Apofis haga impacto sobre la superficie terrestre en 2036, informó el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL).

Esas posibilidades que antes eran de una en 45.000 son ahora de 4 en un millón, señaló Steve Chesley, científico de JPL, en un estudio que presentará mañana ante la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica de EE.UU., en Puerto Rico.

El asteroide, que tiene el tamaño de alrededor de dos canchas de fútbol, fue descubierto en 2004 y se ha calculado que su mayor aproximación a la Tierra ocurra el 13 de abril de 2036.

Ese día, el cuerpo probablemente rocoso del asteroide pasará a unos 29.450 kilómetros de nuestro planeta, según los nuevos cálculos.

Un comunicado del JPL indicó que los nuevos cálculos provienen de las observaciones realizadas por el astrónomo Dave Tholen del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawai.

El científico analizó imágenes hasta ahora no difundidas con el telescopio de 2,2 metros de la Universidad de Hawai, en la cima del monte Mauna Kea.

Chelsey también utilizó para sus cálculos mediciones realizadas a través del Observatorio Steward, en Arizona, y el de Arecibo, en Puerto Rico.

La determinación de la órbita elíptica de un asteroide se basa en modelos físicos del sistema solar, lo cual incluye la influencia gravitatoria del Sol, la Luna y otros planetas.

Además, las últimas observaciones permitieron establecer que el asteroide tendrá un nuevo "encuentro cercano" con la Tierra en 2068 con tres posibilidades en un millón de hacer impacto en nuestro planeta.

Sin embargo, el JPL señaló que es muy probable que esas posibilidades también disminuyan a medida que se conozca más información sobre la trayectoria de Apofis.

Inicialmente se creía que el asteroide se aproximaría a la Tierra en 2029 con un 2,7 por ciento de posibilidades de impacto, pero las observaciones posteriores han descartado totalmente un impacto, indicó el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

Lo que es mejor, agregó, el acercamiento de Apofis a la Tierra proporcionará a los científicos la oportunidad de estudiar el asteroide.

La determinación refinada de la órbita refuerza la idea de que los astrónomos podrán analizar el asteroide muy de cerca "sin el temor a un choque", indicó Don Yeomans, director del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra del JPL.

EFE

martes, 6 de octubre de 2009

Desarrollan células madre con un mayor potencial regenerador con nanopartículas

Desarrollan células madre con un mayor potencial regenerador con nanopartículasInvestigadores del Instituto de Tecnología de Massachusetts en Cambridge (Estados Unidos) han desarrollado células madre con un mayor potencial regenerativo mediante la utilización de nanopartículas. Los resultados de su trabajo se publican esta semana en la edición digital de la revista 'Proceedings of the National Academy of Sciences' (PNAS).

Según los investigadores, estas células madre mejoradas con nanopartículas podrían fomentar la generación de nuevos vasos sanguíneos y restablecer el funcionamiento de los miembros en animales lesionados.

Aunque las terapias con células madres parecen tener un gran potencial para reemplazar el tejido dañado y tratar enfermedades como el ataque cardiaco y el ictus, las aplicaciones de estas terapias han sido frecuentemente ineficaces para regenerar tejidos y producir nuevos vasos sanguíneos.

Según los investigadores, el problema clave es que las células madre producidas crean cantidades insuficientes de proteínas esenciales, como el factor de crecimiento endotelial vascular (FCEV).

Los métodos para aumentar la producción de estos factores de crecimiento en las células madre, a través del uso de vectores virales o agentes químicos, a menudo da lugar a efectos secundarios graves o tienen una baja eficacia.

Los científicos, dirigidos por Daniel Anderson, aumentaron la producción de FCEV en células madre mesenquimales y embrionarias humanas al administrar un factor del crecimiento de ADN a través de nanopartículas biodegradables no tóxicas.

En ratones con los miembros dañados, las células madre mejoradas promovieron densidades de vasos sanguíneos cuatro veces superiores dos semanas después de la implantación en comparación con las células madre no modificadas o aquellas con los agentes químicos convencionales.

Según los investigadores, en cuatro semanas los animales habían mejorado de forma sustancial los niveles de crecimiento de los vasos sanguíneos y el funcionamiento de los miembros. Además, los ratones tenían una menor degeneración muscular en comparación con los controles.

EUROPA PRESS

jueves, 1 de octubre de 2009

Cualquier humano podrá secuenciar su genoma en menos de una década

Cualquier humano podrá secuenciar su genoma en menos de una décadaCualquier humano podría secuenciar su genoma por unos 800 euros -cerca de 1.000 dólares- en menos de una década, tal y como explicaron expertos en la materia reunidos desde hoy en Barcelona en el marco de un congreso sobre los desafíos y las oportunidades que se abren en el campo de la genética.

En una entrevista con Europa Press, el profesor de la Universidad Autónoma de Barcelona (UAB) y miembro del Instituto Catalán de Investigación y Estudios Avanzados (Icrea), Miguel Pérez-Enciso, apuntó que conseguir la secuenciación completa del genoma en menos tiempo y con un coste inferior al actual sería una "revolución médica y evolutiva".

Las herramientas para descifrar el significado del ADN presente en cualquier ser vivo ya se conocen, pero el principal limitante actual se encuentra en el tiempo que se tarda en clasificar toda la información, unos tres meses, así como en su coste, unos 50.000 dólares -40.500 euros-.

Por ello, los especialistas calculan que aproximadamente en una década será posible conseguir la secuenciación completa por un precio 50 veces inferior, a partir de tan solo una gota de sangre o una muestra de tejido, si bien el resultado sería una "secuencia bruta" que habría que desarrollar para conocer qué característica tiene cada gen y qué variaciones respecto a otros genomas implican un riesgo.

El desarrollo de programas informáticos adecuados que permitan codificar y gestionar la información genética de forma eficiente se antoja como el principal escollo por salvar y, según Pérez-Enciso, son estos los "retos" que se abordarán durante el congreso.

La cita, que se prolongará hasta el sábado, cuenta con la participación de unos 180 especialistas inscritos desde el mes de mayo, y aunque el 60 por ciento procede de España, existe una amplia representación de países europeos, además de expertos de China, Australia y unos 30 procedentes de Estados Unidos.

La codificación de la secuencia completa del genoma humano plantea dudas morales y éticas, que no se abordarán específicamente en este congreso, ya que aunque este descubrimiento permitiría estudiar la evolución desde un punto de vista inédito, o prevenir enfermedades que se producen por alteraciones genéticas, el mal uso de esta información podría crear ciudadanos de primera y segunda.

Además, existiría la posibilidad de crear individuos a la carta, y podría ocasionar incluso que aseguradoras médicas o empresas se negaran a contratar a individuos sobre los que saben que existe un riesgo inherente de que contraigan enfermedades específicas.

Por todo ello, Pérez-Enciso considera que será "difícil" que una institución pública se dedique a invertir para acelerar el proceso, ya que por el momento es algo que permanece en manos de la iniciativa privada.

Investigaciones recientes en el campo del cáncer y de otras enfermedades degenerativas como el Párkinson o el Alzheimer han descubierto alteraciones genéticas concretas asociadas a dichas patologías, por lo que descifrar los marcadores de riesgo con anterioridad al desarrollo de la enfermedad también aseguraría su curación.

EUROPA PRESS

jueves, 24 de septiembre de 2009

El deshielo de los glaciares se acelera en Groenlandia y la Antártida

El deshielo de los glaciares se acelera en la Antártida. EFELos satélites dotados de sensores láser han mostrado la imagen más precisa del acelerado adelgazamiento que están sufriendo las capas de hielo de las costas de Groenlandia y de la Antártida. Este hallazgo, que se publica en la revista Nature, permitirá realizar predicciones más precisas en el futuro sobre el aumento del nivel del mar que puede provocar este fenómeno vinculado al cambio climático.

La pérdida de hielo más profunda se debe a la aceleración en el deshielo de los glaciares en el momento en que éstos se funden con el mar, según señala un grupo de investigadores del British Antarctic Survey y de la Universidad de Bristol (sur de Inglaterra).

Para llegar a esta conclusión, los expertos analizaron millones de medidas de las inmensas capas de hielo tanto de la Antártica como de Groenlandia proporcionadas por la NASA.

Los expertos vieron que este «adelgazamiento dinámico» que experimentan los glaciares alcanza ahora todas las latitudes en Groenlandia, se ha intensificado en las costas de la Antártida, está penetrando en el interior de las capas de hielo y se está extendiendo en forma de delgadas capas heladas debido al deshielo del océano.

El responsable del estudio, Hamish Pritchard, del British Antarctic Survey (BAS), subraya la "sorpresa" que estos descubrimientos han provocado en el grupo de investigadores al ver un "patrón tan fuerte de adelgazamiento de los glaciares en áreas tan grandes de costa".

"Pensamos que la causa más probable de que haya un flujo más rápido en el glaciar se debe a las corrientes cálidas de los océanos cuando alcanzan las costas y funden el glaciar", señala.

Este experto admite que este fenómeno de deshielo aún no se comprende bien por lo que "continúa siendo la parte más impredecible del aumento en el nivel del mar en el futuro".

EFE

sábado, 19 de septiembre de 2009

¿Están desapareciendo las manchas solares?

Desdoblamiento Zeeman de líneas espectrales de una mancha fuertemente magnetizadaEl Sol está atravesando el más profundo mínimo solar en casi todo un siglo. Esta quietud se ha prolongado por más de dos años, provocando que los observadores se pregunten: ¿están desapareciendo las manchas solares?

"Personalmente, yo apostaría que las manchas solares van a regresar", dice el investigador Matt Penn, del Observatorio Solar Nacional (NSO, por su sigla en idioma inglés), ubicado en Tucson, Arizona. Sin embargo, hace notar, "hay cierta evidencia de que no lo harán".

Bill Livingston, colega de Penn en el NSO, ha estado midiendo los campos magnéticos de las manchas solares durante los últimos 17 años y ha descubierto una tendencia sorprendente. La actividad magnética de las manchas solares va decreciendo.

"Los campos magnéticos de las manchas solares han ido disminuyendo cerca de 50 gauss por año", dice Penn. "Si extrapolamos esta tendencia hacia el futuro, las manchas solares podrían desaparecer completamente cerca del año 2015".

Este acto de desaparición es posible ya que las manchas solares son provocadas por el magnetismo. Los "cimientos" de una mancha solar no están hechos de materia sino de un campo magnético muy fuerte que se ve oscuro debido a que bloquea el flujo de calor del interior del Sol. Si la Tierra perdiera su campo magnético, el sólido planeta permanecería intacto, pero si una mancha solar pierde su magnetismo, deja de existir.

"De acuerdo con nuestras mediciones, las manchas solares parecen formarse solamente cuando el campo magnético es mayor que aproximadamente 1.500 gauss", afirma Livingston. "Si la tendencia actual continúa, llegaremos a ese límite muy pronto, y los campos magnéticos solares serán demasiado débiles como para formar manchas solares".

"Este trabajo ha provocado fascinación en el campo de la física solar", comenta el experto en manchas solares de la NASA, David Hathaway, quien no está directamente involucrado en esta investigación. "Es un tema controvertido".

La controversia no radica en los datos. "Sabemos que Livingston y Penn son excelentes observadores", dice Hathaway. "La tendencia que ellos han descubierto parece real". La parte que a los colegas les cuesta trabajo creer es la de la extrapolación. Hathaway indica que la mayoría de los datos fueron tomados después del máximo del Ciclo Solar 23 (2000-2002), cuando la actividad de las manchas naturalmente comienza a decrecer. "La disminución de los campos magnéticos podría ser un aspecto normal del ciclo solar y no una señal de que las manchas solares desaparecerán por completo".

El mismo Penn se pregunta sobre estos detalles. "Nuestra técnica es relativamente nueva y los datos se extienden hacia el pasado solamente 17 años. Podríamos estar observando una disminución temporal que finalmente se revertirá".

La técnica que ellos están usando fue desarrollada por Livingston en el telescopio solar McMath-Pierce, cerca de Tucson. Él observa una línea espectral emitida por los átomos de hierro en la atmósfera del Sol. El campo magnético de las manchas causan que la línea se desdoble en dos —un efecto que se denomina "desdoblamiento Zeeman" en honor al físico holandés Pieter Zeeman, quien descubrió este fenómeno en el siglo 19. El tamaño de la separación revela la intensidad del campo magnético.

Los astrónomos han estado midiendo los campos magnéticos de las manchas solares de esta forma durante casi un siglo, pero Livingston agregó un cambio. Mientras la mayoría de los investigadores miden el desdoblamiento de líneas espectrales en la parte visible del espectro solar, Livingston decidió intentar con una línea espectral del infrarrojo. Las líneas del infrarrojo son mucho más sensibles al efecto Zeeman y dan resultados más precisos. Además, se dedicó a medir una gran cantidad de manchas solares —más de 900 entre 1998 y 2005. La combinación de precisión y cantidad reveló la disminución.

Si las manchas solares en efecto desaparecen, no sería la primera vez. En el siglo 17, el Sol se sumergió en un período de 70 años sin manchas, conocido como el Mínimo de Maunder, el cual aún desconcierta a los científicos. La "sequía" de manchas comenzó en 1645 y terminó en 1715; durante ese tiempo, algunos de los mejores astrónomos de la historia (por ejemplo, Cassini) observaron al Sol y no pudieron contar más de alguna docena de manchas por año, en comparación con las miles que usualmete se observarían.

"Si es que [el decrecimiento actual] es un presagio de una disminución prolongada de las manchas solares, análoga a la del Mínimo de Maunder, está aún por verse", advierten Livingston y Penn en un volumen reciente de EOS. "Otros indicadores de la actividad solar sugieren que las manchas regresarán a más tardar el año que viene".

Independientemente de lo que suceda, hace notar Hathaway, "el Sol se está comportando de una manera muy interesante y creo que estamos a punto de descubrir algo nuevo".

Ciencia@NASA

jueves, 17 de septiembre de 2009

Carreteras inteligentes con tecnología solar

Carreteras inteligentes con tecnología solarComo si fuera un gigantesco juego de video. Más o menos así es como se verían las carreteras en Estados Unidos si el proyecto de Solar Roadways llegase a convertirse en una realidad.

Se trata de una iniciativa que busca transformar a las rutas de todo el país en "carreteras inteligentes" construidas con paneles solares.

Recientemente, el Departamento de Transporte estadounidense le concedió a esta empresa un contrato de US$100.000 para que continúe desarrollando un prototipo de panel solar resistente, para reemplazar a las autopistas de asfalto tradicionales

Cada panel, de cuatro metros por cuatro metros, tiene la capacidad de producir 7,6 kilovatios por día y según le dijo a BBC Mundo Scott Brusaw, uno de los dos fundadores de la empresa, si estas vías se implementan en todo el país, generarían tres veces más electricidad de la que necesita todo el territorio estadounidense.

Para darnos una idea en una escala más pequeña, un kilómetro y medio de cuatro carriles construido con estos paneles podría generar (y almacenar) electricidad suficiente para abastecer cerca de 500 hogares.

Para evitar accidentes

No sólo contribuye en la lucha contra el cambio climático porque descarta el uso de asfalto, una sustancia derivada del petróleo, sino que también abre el camino -una metáfora bastante apropiada en este caso- para los automóviles eléctricos, ya que éstos pueden recargarse en cualquier lugar de la carretera, dice la empresa.

Otra ventaja de los paneles es que "tienen incorporado una suerte de calefacción para evitar la acumulación de nieve durante el invierno".

"Esto le permitirá al Departamento de Transporte ahorrar gran parte del presupuesto que destina a los vehículos para limpiar los caminos de nieve, las palas y demás herramientas", le explicó Brusaw a BBC Mundo.

En cuanto al sistema de señalización, no hace falta pintar las líneas sobre la ruta: ésta contiene unas lámparas LED (acrónimo del inglés que significa diodo de emisión de luz) que se iluminan marcando las rayas blancas y amarillas, "lo cual las hace más visibles por la noche, especialmente para la gente que tiene problemas de visión, y también cuando llueve".

Además, como también cuentan con un sensor que reconoce por el peso si hay un animal, un transeúnte u otro carro en la cercanía, tiene la capacidad de indicarle al conductor si debe frenar o desacelerar la marcha.

Primero los estacionamientos

Según Solar Roadways, se necesitan alrededor de 5.000 millones de estos paneles solares (de 4m. x 4m.) para cubrir todas la superficies asfaltadas del país. Si tomamos en cuenta que cada panel tiene un valor de cerca de US$10.000 el costo total resulta exorbitante.

Sin embargo para Brusaw los beneficios a largo plazo son tales que los gastos se compensan.

Pero para que este proyecto se lleve a la práctica aún falta poner a prueba el material y evaluar su resistencia, ya que "sería la primera vez que se conduce un automóvil sobre vidrio".

Por esta razón, en esta primera fase -la idea es colocar los paneles solares en los estacionamientos, "donde los autos circulan a menor velocidad", explica Brusaw a BBC Mundo.

Solar Roadways tiene previsto que la primera planta para la fabricación de estos paneles comience a funcionar dentro dos años.

Laura Plitt. BBC Mundo

martes, 15 de septiembre de 2009

La capa de ozono no se recuperará hasta 2075

La capa de ozono no se recuperará hasta 2075La capa de ozono registra "una progresiva pero lenta recuperación" por lo que habrá que esperar hasta 2050 para alcanzar los niveles anteriores a los años ochenta, perspectivas que aún son más pesimistas en el área antártica, donde no se llegará a esos valores hasta el periodo 2060-2075.

La Agencia Estatal de Meteorología (AEMET), perteneciente al Ministerio de Medio Ambiente y Medio Rural y Marino, ha hecho públicos estos datos coincidiendo con el Día Internacional para la Preservación de la Capa de Ozono, que se celebra el miércoles bajo el lema 'Participación universal: la protección del ozono unifica al mundo'.

Este día conmemora la firma en 1987 del Protocolo de Montreal con el objetivo de eliminar las sustancias destructoras de ozono, principalmente las conocidas como CFCs y Halones, así como el de incluir nuevos compuestos causantes de esa destrucción.

Aunque el Protocolo ha cumplido sus objetivos, la AEMET explica en un comunicado que debido a que el tiempo de permanencia de esos compuestos en la atmósfera es muy largo, sus efectos perdurarán por mucho tiempo, y la recuperación de los niveles de ozono será muy lenta.

Además, se prevé que durante los próximos veinte años continúen formándose agujeros de ozono de similar intensidad a la de los últimos años. En cuanto al agujero de ozono del año 2008, alcanzó su máxima extensión el 12 de septiembre con una superficie de 27 millones de kilómetros cuadrados (algo mayor que la extensión de América del Norte).

Esta extensión es mayor que la del año precedente pero menor que la del 2006, cuando se produjo la mayor extensión del agujero de ozono obtenida hasta la fecha (29 millones de kilómetros cuadrados).

El año 2008 figura como el cuarto año en cantidad y extensión de ozono destruido desde 1999, según datos de la AEMET.

En cuanto al agujero de ozono antártico de 2009, los primeros datos muestran que la destrucción ha comenzado antes de lo usual, debido a una disposición de la masa de aire antártica menos concéntrica que otros años, pero más elongada, lo que hace que esté más expuesta a los primeros rayos solares.

A expensas de que la llegada del sol a la Antártida después del invierno austral acelere la destrucción de ozono, es prematuro dar una previsión de la evolución del agujero, aunque la extensión permanece muy similar a la del año pasado.

La AEMET contribuye a la vigilancia mundial de la capa de ozono en tiempo real a través de la red de espectrofotómetros instalados en A Coruña, Madrid, Zaragoza, Murcia, Izaña (Tenerife), Santa Cruz de Tenerife y El Arenosillo (INTA, Huelva), y mediante la realización semanal de ozonosondeos en las estaciones de Madrid y Santa Cruz de Tenerife.

EFE

lunes, 14 de septiembre de 2009

Los astrónomos creen que en 20 o 30 años sabremos si hay vida extraterrestre

Los astrónomos creen que en 20 o 30 años sabremos si hay vida extraterrestreEn 20 o 30 años, el ser humano podrá responder con certeza a la pregunta de si hay vida fuera de la Tierra, según el investigador del IEEC-CSIC (Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña y Consejo Superior de Investigaciones Científicas), Ignasi Ribas.

"Esa es nuestra perspectiva ahora, pero podría ser antes, si somos optimistas", ha añadido Ribas en la rueda de prensa de presentación de un congreso de astronomía, del que es copresidente, que se celebra en Barcelona.

El congreso internacional "Senderos hacia planetas habitables" reúne, por primera vez, a investigadores y representantes de las agencias espaciales más importantes del mundo para establecer una hoja de ruta común que permita encontrar planetas habitables fuera del sistema solar.

El congreso, que se celebra en el Cosmocaixa de Barcelona desde hoy hasta el próximo viernes 18, pone sobre la mesa uno de los aspectos clave en la astronomía moderna pero, sobre todo, la respuesta a una pregunta que desde siempre ha acompañado al ser humano: ¿hay vida fuera de la Tierra?

Por ahora, los científicos han conseguido identificar unos 370 exoplanetas (planetas fuera del sistema solar), la mayor parte de ellos gigantes gaseosos, aunque también se ha identificado una decena de pequeños planetas de igual tamaño o diez veces mayor a la Tierra (los 'súperTierra').

La gran distancia astronómica que nos separa de estos exoplanetas hace que, por ahora, no se puedan examinar 'in situ' a través de viajes espaciales y se deba acudir a la detección remota.

Generalmente, los descubrimientos se hacen a través de métodos indirectos basados en detectar la pequeña influencia que los planetas ejercen sobre sus estrellas aunque, recientemente, cinco exoplanetas han sido detectados a través de la toma de imágenes de la luz que reflejan y emiten, de forma directa.

El director del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña, Jordi Isern, ha señalado la trascendencia de descubrir vida más allá de nuestro planeta para "saber como se formó la Tierra y cual es el origen de la vida".

Representantes de Estados Unidos, Europa, Japón, China e India discutirán estos días sobre los pasos y técnicas clave para el descubrimiento y caracterización de exoplanetas habitables y habitados, que finalizarán con el diseño de una resolución final.

Esta resolución surgida del congreso no será vinculante pero servirá para organizar, "como una comunidad y con una sola voz", las distintas técnicas y puntos de vista de agencias mundiales como la NASA (EEUU) o la JAXA (Japón).

Según Ribas, "sólo con un esfuerzo común" se podrán desarrollar misiones a medio término, las más grandes de las cuales supondrían una inversión de hasta 4.000 millones de euros, que permitan hacer descubrimientos relevantes.

"Nos encontramos en un punto de inflexión para el futuro de la investigación en exoplanetas, lo que no sólo tiene un interés científico sino gran importancia social y humana", ha señalado el copresidente del congreso.

En este sentido, descifrar los componentes químicos (agua, oxígeno, metano o dióxido de carbono) en la atmósfera de los planetas más pequeños, el menor encontrado tiene dos veces la masa de la Tierra, resultará "clave" para identificar planetas habitables.

Esta tarea es relativamente sencilla en los planetas grandes pero es más difícil en los pequeños.

"Senderos hacia planetas habitables" es una iniciativa organizada por el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), la Real Academia de Ciencias y Artes de Barcelona (RACAB), el Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña (IEEC), Blue Dots y el Ayuntamiento de Barcelona.

sábado, 12 de septiembre de 2009

Los robots revolucionarán la cirugía

Los robots revolucionarán la cirugíaAlgunos científicos dicen que en el futuro se podrán utilizar los orificios del cuerpo humano y el ombligo (cicatriz natural) en los cuales se insertarán los robots que ayudarán a llevar a cabo el procedimiento quirúrgico.

Aunque podría parecer ciencia ficción, ya existen prototipos de robots capaces de avanzar y nadar dentro del organismo y de tomar fotografías en lugares de difícil acceso.

En particular se tienen muchas expectativas con Ares (siglas en inglés de Sistema Quirúrgico Endoluminal con Ensamblaje y Reconfiguración), desarrollado por la Escuela Superior Sant'Anna, en Italia, con el apoyo de la Comisión Europea.

El Ares es un robot que se autoensambla dentro del organismo después de que el paciente se ha tragado hasta 15 componentes separados, y posteriormente ayuda al cirujano a llevar a cabo el procedimiento.

La introducción del robot en el cuerpo permite evitar las incisiones externas, minimizar el dolor y acortar el tiempo de recuperación del paciente.

Sin manos

Hay otro tipo de robot, como el Freehand (Manos libres), que es una cámara robótica con la que se puede controlar una operación quirúrgica mínimamente invasiva.

Tradicionalmente, la cámara de laparoscopía (para cirugía poco invasiva) es controlada por un asistente, pero el Freehand permite al cirujano controlar la cámara utilizando sólo movimientos de cabeza y un pedal.

Otro ejemplo es el Robot Da Vinci, que principalmente se utiliza para llevar a cabo prostatectomías (la extracción de toda o parte de la próstata), extirpación de tumores, y operaciones gástricas y neurológicas.

Sus brazos robóticos pueden rotar 360 grados lo que permite al cirujano operar con más precisión que si estuvieran utilizando sus propias manos.

Tal como expresa el doctor Justin Vale, cirujano urólogo del Colegio Imperial de Londres, hoy en día los robots ya forman parte importante de su trabajo dirario.

El especialista utiliza al robot Da Vinci para todas sus prostatectomías y para la mitad de sus extirpaciones de tumor de riñón.

Limitaciones

"Lo que digo a todos mis internos es que es casi inconcebible, como cirujanos, que en 10 años estemos metiendo las manos en el cuerpo de nuestros pacientes", dice el cirujano.

"A medida que podamos reducir el precio y fabricarlos más pequeños es casi inevitable que los robots sean la norma".

Pero el experto agrega que todavía hay asuntos que resolver, como el entrenamiento y uso de computadoras que se requerirán para este nuevo enfoque.

"Hay ciertas limitaciones" afirma el experto.

"Una de la cual hablarán los cirujanos será la falta de sentido del tacto. Cuando usamos nuestras manos con los instrumentos quirúrgicos estándar, podemos tener una sensación de tensión y presión y sentir si algo es duro o blanco".

"Pero eso no lo podemos hacer con un robot".

"Es difícil, cuando estás aprendiendo, porque sientes que están perdiendo uno de tus sentidos. Pero cuando se llega a ser un experimentado cirujano robótico, desarrollas otras capacidades para superar esa pérdida menor", agrega el doctor Vale.

BBC Ciencia

viernes, 11 de septiembre de 2009

Ginés Morata asegura que en el futuro el ser humano conseguirá controlar su envejecimiento

Ginés Morata asegura que en el futuro el ser humano conseguirá controlar genéticamente su envejecimientoEl investigador del Centro de Biología Molecular del Consejo Superior de investigaciones Científicas (CSIC) Ginés Morata aseguró hoy que "algún día el ser humano podrá controlar la duración de su vida, dado que existe una evidencia reciente que asegura que el envejecimiento puede controlarse genéticamente".

En este sentido, el investigador dijo en una ponencia dentro del marco de la Universidad Internacional de Andalucía (UNIA) en Sevilla, que la idea de envejecimiento y muerte "es un paradigma fundamental de la vida humana, de modo que la victoria contra la muerte siempre ha sido el sueño de la humanidad". Así, en cuanto a si se puede modificar genéticamente la duración de la vida, el experto indicó que "es posible porque las bacterias no mueren y hay organismos multicelulares que no tienen programa de envejecimiento".

"Las investigaciones han demostrado que la eliminación de las células sexuales y las gónadas permiten una mayor longevidad en los gusanos y en otros animales, así como la restricción nutricional aumenta la longevidad en los monos", señaló Morata.

De este modo, los hallazgos de Morata en el campo de la Biología del Desarrollo y concretamente, con la mosca 'Drosophila melanogaster' serán "esenciales" para conocer los procesos de formación de organismos complejos o comprender el proceso de envejecimiento de los seres vivos y "las alteraciones genéticas que provocan enfermedades como el cáncer".

Por último el científico expuso que el hecho de que el ser humano "comparta más del 60 por ciento de sus genes con la mosca Drosophila melanogaster implica que se pueden utilizar este tipo de tecnologías para rediseñar el cuerpo de una mosca" y, por lo tanto, "la especie humana se podría manipular a sí misma en futuro no muy lejano", matizó el científico que obtuvo el Premio Príncipe de Asturias 2007 de Investigación científica y técnica junto al biólogo Peter Lawrence.

EUROPA PRESS

martes, 8 de septiembre de 2009

iCub, el robot que ayuda a entender a los humanos

Una imagen de iCub. RobotCub ConsortiumLos robots que pueden tomar sus propias decisiones han estado hasta ahora confinados a las películas de ciencia ficción, pero una figura de tamaño infantil con grandes ojos y una cara blanca está intentando convertir la ficción en realidad.

iCub es el nombre del robot que los científicos esperan que aprenda a adaptar su comportamiento a las circunstancias cambiantes. El proyecto, diseñado por un consorcio de universidades europeas, está financiado por la Unión Europea y esperan que el humanoide llegue a tener aplicaciones prácticas en un futuro.

Existen seis versiones del iCub en laboratorios distribuidos por toda Europa. Los científicos pretenden que su cerebro electrónico sea capaz de aprender, igual que si de un niño humano se tratara.

"Nuestro objetivo es comprender algo que realmente es muy humano: la habilidad de cooperar, de entender lo que otra persona quiere que hagamos", dijo Peter Ford Dominey, director de la investigación .

iCub mide un metro de alto y tiene el tronco, los brazos y las piernas articuladas. En su rostro infantil sus enormes ojos siguen el movimiento de los objetos.

"¿Jugamos a lo de siempre o a algo nuevo?", preguntó iCub con su voz robótica a Dominey durante un experimento reciente.

El 'juego' consistía en que una persona levantaba una caja y mostraba el juguete que había debajo. Entonces otra persona cogía el juguete, antes de ponerlo de nuevo en el suelo. Al final, la primera persona volvía a poner la caja en el suelo y tapaba de nuevo el juguete. Tras haber visto a los humanos hacerlo, iCub pudo unirse al juego.

"Está demostrando que puede cambiar los roles. Puede hacer el papel de la primera persona o de la segunda", afirmó Dominey. "Estos robots serán una herramienta enorme para la filosofía analítica y de la mente".

El objetivo más inmediato de iCub es ofrecer aplicaciones prácticas. A corto plazo, eso significaría su uso en hospitales para jugar con los pacientes de fisioterapia. A largo plazo, iCub podría lograr suficiente autonomía para ayudar en las casas, si logra ser capaz de hacer sus propias evaluaciones de necesidades. Aunque para eso aún falta.

REUTERS

sábado, 5 de septiembre de 2009

El Ártico puede quedarse sin hielo en 2030

Ban Ki-moon en su discurso durante la cumbre celebrada en Ginebra. AP PhotoEl secretario general de la ONU, Ban Ki-moon, advirtió de que "el Ártico se está calentando más rápido que cualquier otro lugar en la Tierra" y "podría quedarse sin hielo para 2030". Tras visitar en los últimos días la base internacional de Ny Alesund (Noruega), donde observó directamente el impacto del cambio climático sobre el Ártico, el responsable de la ONU llegó a Ginebra para participar en la Conferencia Mundial sobre el Clima.

En un discurso ante más de un millar de participantes en este foro, Ban instó a los gobiernos a lograr en la conferencia internacional sobre cambio climático, prevista para diciembre próximo en Copenhague, un acuerdo que permita "profundos recortes en las emisiones" de gases contaminantes. Reconoció, en ese sentido, que esas negociaciones van con retraso: "sólo quedan unos días, unos días para resolver algunos de los asuntos más complejos".

El secretario general de la ONU reveló que los escenarios más distantes que había planteado el Grupo Intergubernamental sobre Cambio Climático -una de las instancias científicas de mayor credibilidad en la materia- "están ocurriendo ahora". Explicó que el Ártico, "en lugar de reflejar el calor, lo está absorbiendo, mientras que el hielo disminuye. Esto acelera el calentamiento global".

La consecuencia es que un gas que está atrapado en el subsuelo y en el lecho del mar de ese polo del planeta está siendo liberado a la atmósfera, con el peligro que esto supone al ser "un gas de efecto invernadero 20 veces más poderoso que el dióxido de carbono". Ban también advirtió de que el incremento del deshielo de Groenlandia amenaza con elevar el nivel del mar y alterar la corriente del Golfo, que es la que lleva calor a Europa.

"Estamos pisando el acelerador y nos estamos dirigiendo al abismo", alertó. Y dijo que ya se observa un aumento del nivel del mar, que para finales del siglo XXI podría subir entre 50 centímetros y dos metros, poniendo en peligro a las poblaciones que viven en islas, en zonas costeras y deltas, entre otros lugares. Ban lamentó que pese a ello se siga observando "inercia" en la lucha contra el cambio climático, lo que -agregó- se evidencia en "los limitados progresos en las negociaciones" de Copenhague.

El presidente del Grupo Intergubernamental sobre el Cambio Climático (ICCP), Rajendra Pachauri, afirmó que la supervivencia de las especies, incluida la humana, depende de un acuerdo sobre cambio climático que permita estabilizar la temperatura media del planeta. Pachauri aseguró que el mundo cometerá "un gran error" si no utiliza la oportunidad que ofrece la próxima conferencia sobre cambio climático de Copenhague en diciembre.

"La supervivencia de nosotros, de nuestros hijos y nietos, así como de todas las especies, depende de ello", sostuvo. Pidió a los gobiernos adoptar un acuerdo que "signifique un verdadero cambio" en la conferencia de Copenhague y les instó a dejar de lado consideraciones e intereses políticos para actuar guiados por el beneficio.

EFE

viernes, 4 de septiembre de 2009

Una central eléctrica... en el espacio

Una central eléctrica... en el espacioEl sueño de obtener una fuente de energía eléctrica limpia e "inagotable" podría hacerse realidad en el espacio. Japón anunció esta semana un ambicioso proyecto de investigación que tiene como fin la instalación de una central eléctrica solar extraterrestre.

La idea de utilizar los rayos de sol fuera de la atmósfera como fuente de energía eléctrica podría dejar de sonar a ciencia ficción.

Esta semana, el Instituto para Experimentos Espaciales sin Tripulación Humana de Japón -un centro de investigación financiado por el gobierno nipón- presentó un proyecto para construir un "satélite" cubierto de 4 kilómetros cuadrados de paneles fotovoltaicos capaz de "atrapar" la energía solar en el espacio y devolverla a la Tierra.

El aparato -que orbitaría alrededor del planeta- podría transformar el calor solar en electricidad y ésta a su vez en micro-ondas capaces de ser transmitidas sin cables.

Ya en la Tierra, esas ondas serían convertidas de nuevo en electricidad.

Limpia e inagotable

Este proceso, aparentemente sencillo, es una de las grandes quimeras de los astrónomos y los investigadores de las energías renovables.

Los rayos de sol –una fuente de energía limpia e "inagotable"- son varias veces más poderosos fuera de la atmósfera que los que inciden sobre la superficie terrestre.

Además, estas futuras estaciones eléctricas espaciales nunca quedarían en penumbra -estarían a salvo de las noches y de las inclemencias del tiempo- ya que orbitarían alrededor de la Tierra siguiendo la dirección de los rayos del sol y no emitirían CO2.

Sin embargo, existe un problema. Hasta el momento, la tecnología necesaria aún no está desarrollada y los costes para transportar los paneles solares a más de 36.000 kilómetros sobre la superficie terrestre serían enormes.

"Los gastos deberían reducirse a una centésima parte de las estimaciones actuales para que la estación espacial solar fuera comercialmente viable", comentó Hiroshi Yoshida, consultor en materias espaciales y de defensa, a la publicación económica Financial Times.

En este sentido, el proyecto japonés tiene objetivos ambiciosos. Dirigido por la Agencia de Exploración Espacial japonesa, el plan cuenta con la participación de 16 compañías, entre ellas la multinacional Mitshubishi Electric.

Según la cadena de televisión económica Bloomberg, la primera fase del proyecto costará cerca de US$21.000 millones de dólares.

Los cuatro primeros años se dedicarán a investigación y desarrollo y, de cumplirse los objetivos, los lanzamientos podrían comenzar en 2015.

Si el proyecto llega a buen puerto, la estación eléctrica espacial podría empezar a funcionar en 2030 con una capacidad de producción de 1 gigawatio de energía, el equivalente al consumo eléctrico anual de cerca de 300.000 hogares de Tokio.

BBC

sábado, 29 de agosto de 2009

Un gen basta para generar células madre humanas

Células del sistema nervioso obtenidas en 2004 a partir de células madre embrionarias.- SU-CHUNG ZHANG/UWMADISONPrimero cuatro, luego tres, luego dos y ahora sólo uno. Con un solo gen han conseguido científicos del Instituto Max Planck producir células madre totipotentes inducidas, las ya famosas iPS. Desde que en 2007 el científico japonés Shinya Yamanaka demostrara que se puede volver atrás el reloj biológico de células adultas con la ayuda de cuatro factores de transcripción (genes), dando lugar a células madre como las polémicas embrionarias, el sector está echando carreras para ver quién desarrolla antes procesos más fáciles, más eficientes y, sobre todo, más seguros para avanzar hacia las aplicaciones clínicas, todavía lejanas.

El último paso lo ha dado el equipo liderado por Hans Schöler en el Instituto Max Planck de Biomedicina Molecular, del que forma parte el ingeniero bioinformático español Marcos Araúzo. Tras varios pasos previos, en ratones, del cóctel de Yamanaka se han quedado sólo con el gen OCT4, al que Schöler ha dedicado gran parte de su trayectoria científica. Han comprobado que a partir de células fetales del sistema nervioso obtienen las citadas iPS, con capacidad para convertirse en células de cualquier tejido. Esto es posible porque las células de partida ya sobreexpresan los otros genes utilizados hasta ahora, lo que no sucede en otros tipos celulares. El artículo se ha publicado hoy como avance en la revista Nature.

Es un logro no general, ya que parten de un solo tejido, el nervioso, pero éste es especialmente importante para futuras aplicaciones personalizadas en enfermedades neurodegenerativas, aunque resultaría difícil obtener tejido neuronal de los pacientes.

La manipulación genética para hacer que las células vuelvan a su infancia se hace a través de virus, aunque se están ensayando otras formas. Si se puede conseguir con un solo virus, se simplifica mucho la técnica y se reducen los riesgos potenciales en futuras terapias, ya que dos de los genes utilizados al principio son capaces de generar cáncer.

Aunque la consiguen, los científicos no saben cómo funciona la reprogramación, y el nuevo método simplificado para hacerlo va a ayudar a saberlo, ya que se pueden producir más fácilmente y habrá más para analizar, explica Araúzo. También resulta importante para disponer de cultivos celulares específicos de enfermedades en los que ensayar de forma robotizada miles de sustancias para hallar nuevos medicamentos.

Tras el anuncio este verano de que tres equipos (dos chinos y uno estadounidense) han conseguido generar ratones enteros a partir de las células iPS, quedan pocas dudas de que se trata en verdad de células madre. Sin embargo, a pesar de los grandes avances en su generación y cultivo, persisten problemas (lo mismo que con las embrionarias) en controlar su diferenciación en algunos tejidos, como el hepático, aunque en otros es muy fácil, como es el caso del cardíaco. Tampoco se sabe por qué algunos injertos para reparar tejidos dañados no funcionan, aunque las células no mueran.

Para acercarse más a la medicina regenerativa, con células generadas a partir de las del propio paciente, el citado instituto está siendo financiado generosamente, comenta Araúzo. "Es algo que vale la pena, siempre es posible que no se obtenga lo esperado, pero si no se intenta no se obtendrá", comenta.

MALEN RUIZ DE ELVIRA / ELPAIS.com

miércoles, 26 de agosto de 2009

Alertan sobre la degradación de los bosques boreales

Imagen de taiga en Alaska. NOAA El cambio climático y la presencia humana han puesto en peligro uno de los últimos paisajes vírgenes del planeta: el bosque boreal o taiga. Según ha descubierto un equipo de investigadores, este área, que se extiende a lo largo del norte de Rusia, Canadá, Alaska y Escandinavia, se encuentra bajo una amenaza creciente.

Hasta la fecha, las vastas extensiones de bosques boreales habían permanecido intactas debido a la escasa presencia humana en esas latitudes. "Mucha de la atención mundial se ha concentrado en la pérdida y degradación de los bosques tropicales en las últimas tres décadas, pero ahora el bosque boreal ha pasado a convertirse el próximo Amazonas", afirma el profesor Corey Bradshaw, de la Universidad de Adelaida.

Científicos de esta universidad australiana, junto a investigadores de la Universidad Memorial de Canadá y la Universidad de Singapur, han pedido medidas urgentes para preservar los bosques boreales y asegurar la biodiversidad, además de prevenir la pérdida de uno de los mayores sumideros de CO2 del planeta. Los bosques boreales comprenden un tercio del área boscosa mundial y un tercio del carbono almacenado.

Según explica el estudio, históricamente el fuego y los insectos han sido los protagonistas del equilibrio de los ecosistemas boreales. Sin embargo, la creciente demanda de recursos ha hecho que la minería, la industria maderera y el desarrollo urbano hayan aumentado estos años, provocando una extensa pérdida de bosque en algunas regiones,

El fuego, es el principal artífice del cambio y la actividad humana provoca un mayor número. Hay pruebas de que el cambio climático está aumentando la frecuencia y el riesgo de incendios en el área boreal. El bosque ruso es el más degradado y ha sufrido un gran daño en las últimas décadas. Países con bosques boreales protegen de la explotación maderera menos de un 10% de sus zonas arboladas, excepto Suecia donde la cifra se sitúa en el 20%.

Los hallazgos han sido publicados en la revista 'Trends in Ecology and Evolution', bajo el título 'Conservación urgente del almacén de carbono boreal y la biodiversidad'. Aunque los gobiernos no reconozcan el cambio que se produce, se considera que solo un 40% del total de estos bosques permanece intacto, y el grado de fragmentación entre ellos aumenta.

elmundo.es

sábado, 22 de agosto de 2009

Pantallas ultradelgadas de LEDs pueden crear una segunda piel

Pantallas ultradelgadas de LEDs pueden crear una segunda pielUn grupo de científicos estadounidenses han descubierto un nuevo sistema para crear pantallas LED mucho más delgadas que las actuales que permitiría adaptarlas a superficies impensadas hasta ahora, como la ropa o las etiquetas, y emplearse en moda o para fines médicos, según publica la revista Science.

La clave es un nuevo proceso para fabricar este tipo de pantallas de luz de diodos (LED) con nuevos materiales, en este caso inorgánicos, que resultan más finos y flexibles, pero adatados a las virtudes de las orgánicos. Según los investigadores, los inorgánicos son más brillantes, más robustos y duran más, mientras que los orgánicos, en cambio, pueden componer superficies flexibles.

El equipo que dirige John Rogers, profesor de Ingeniería y Ciencia de los Materiales en la Universidad de Illinois, cree que ha conseguido fundir lo mejor de ambos mundos, con este nuevo sistema que permite construir superficies incluso elásticas.

Imprimir sin robots

"Imprimiendo grandes conjuntos de LED ultrafinos y ultrapequeños e interconectándolos usando una fina película, podemos crear sistemas de pantallas con iluminación general que con el proceso habitual no es posible. Además, el proceso de estampado es una alternativa mucho más rápida que usando robots para el ensamblaje", explica Rogers.

Las aplicaciones para estas nuevas pantallas podría ser, según Rogers, desde la moda a la medicina, porque permitiría monitorizar el cuerpo directamente sobre el paciente y no a través de un monitor externo.

elPeriodico.com

viernes, 21 de agosto de 2009

Las aguas sumergirán un tercio del delta del Mekong

Las aguas sumergirán un tercio del delta del MekongMás de un tercio del delta del río Mekong, de donde proviene la mitad del arroz producido en Vietnam, quedará sumergido si se confirman las predicciones de las autoridades medioambientales del país, y aumenta un metro el nivel del mar.

Según un estudio publicado en el diario 'Tuoi Tre', la subida de las aguas también engullirá un cuarto del área metropolitana de Ho Chi Minh (antigua Saigón), la capital comercial y hogar de seis millones de personas.

Funcionarios del Ministerio de Recursos Naturales y Medio Ambiente vietnamita emplearon datos sobre emisiones de gases contaminantes para predecir cuáles serán los efectos del calentamiento global en los próximos años, y los resultados no fueron alentadores.

El escenario más plausible prevé que el nivel del mar aumente en 2050 hasta 30 centímetros por encima de los niveles de 1980-2000 y 75 centímetros en 2100. De cumplirse el pronóstico, dentro de noventa años el 20 por ciento del delta del Mekong y el diez por ciento de Ho Chi Minh se hallarán totalmente inundados.

La predicción más negativa cree que para esa misma fecha hayan quedado sumergidos más de un tercio de la desembocadura del río y un cuarto de la superficie de la ciudad. Además, la subida de las aguas también causará un daño casi irreversible a cultivos como el arroz o el café. Vietnam es el segundo mayor productor mundial de arroz, por detrás de Tailandia, y el año pasado exportó la cantidad récord de siete millones de toneladas del grano.

Los científicos llevan años advirtiendo de que Vietnam, con una larga costa y amplias zonas de tierras bajas, es uno de los países más vulnerables a los efectos del cambio climático.

EFE

jueves, 20 de agosto de 2009

La NASA desarrolla un escudo hinchable para proteger sus naves espaciales

El Centro de Investigación de la NASA ha desarrollado un escudo térmico hinchable para proteger los vehículos espaciales durante la reentrada. El proyecto, bautizado como Inflatable Re-entry Vehicle Experiment (IRVE, por sus siglas en inglés), permitirá aligerar la carga que transportan las naves dirigidas a Marte, haciendo posible un aumento de la carga de los 'Mars Rovers'.

El peso de los escudos actuales, fabricados a partir de carbono, limita el peso de los vehículos exploradores enviados al espacio, ya que los cohetes sólo pueden despegar con un máximo de carga. Asimismo, el tamaño de los escudos está limitado por las dimensiones de los cohetes que tienen que transportarlos.

Durante un experimento realizado por la NASA, un cohete Black Brant 9 transportó este nuevo escudo hinchable a una altitud de 211 kilómetros. Menos de un minuto después, éste se liberó de su cápsula y comenzó a inflarse a casi 200 kilómetros, un proceso que lleva menos de 90 segundos.

"Ha sido un gran éxito", declaró Mary Beth Wusk, directora del proyecto. "El IRVE ha sido una demostración a pequeña escala, ahora que el concepto ha quedado demostrado nos gustaría construir cápsulas más avanzadas capaces de soportar de más cantidad de calor". La idea de usar este tipo de tejidos ha estado en la mente de los investigadores durante años, pero no estaban seguros de que los materiales con que contaban pudieran soportar la reentrada.

Las capas superiores del escudo térmico se han fabricado con un tejido de fibras de cerámica, que recubre un interior hecho de un polímero llamado Kevlar y cubierto de silicona, que define y mantiene su forma. La cápsula contenedora del escudo está envasada al vacío en un cilindro de 16 centímetros, y una vez se despliega, se hincha con nitrogeno hasta alcanzar tres metros de anchura.

elmundo.es

miércoles, 19 de agosto de 2009

La destrucción del paraíso perdido en Indonesia

Dos dragones de Komodo. EfeLa deforestación arrastra a la extinción al dragón de Komodo y al tarsero, entre un centenar de especies de las junglas de la Wallacea, una región única en el mundo por su peculiar flora y fauna, a caballo entre Asia y Australia.

Esa zona de Indonesia aún permite observar en el mismo área el fiero aspecto prehistórico del dragón de Komodo, el colorido plumaje del delicado Cálao, las maniobras arbóreas del misterioso marsupial 'kuskus' y la sorprendente cabeza del tarsero, un primate diminuto, de grandes ojos que ven en la oscuridad y que poco ha evolucionado desde la edad de los dinosaurios.

"La vida de muchas de estas especies es incompatible con las alteraciones del hábitat provocadas por el hombre", asegura Dian Agista, jefe del programa de Conservación de la asociación ecologista BirdLife en Indonesia. El territorio natural de estas especies de animales y plantas se reduce a pasos agigantados a causa de la descontrolada deforestación, la proliferación de las plantaciones de aceite de palma y la creciente presión urbana.

Un estudio actual de la organización Conservation International (CI) denunció que el 85% de los bosques de Wallacea ha desaparecido en el último medio siglo y que de los 338.494 kilómetros cuadrados que había entonces quedan en la actualidad 50.774. Esta destrucción forestal conlleva la desaparición de las especies autóctonas por la falta de espacio y la escasez de las fuentes de alimentación, según el documento.

El grupo ecologista CI estimó que en la lista de animales amenazados exclusivos de la Wallacea se encuentran 49 especies de aves, 44 de mamíferos, siete de anfibios y, al menos, un reptil.

Su pérdida será irremplazable porque una de cada dos especies de mamíferos, aves, reptiles y anfibios es endémica de este área o, en algunos casos, de tan sólo un pequeño paraje, quizá de únicamente una isla de esta región biogeográfica de Indonesia.

La situación es crítica, según los ecologistas, que denuncian la pasividad del Gobierno indonesio y apuntan que tan sólo unos 20.000 kilómetros cuadrados de la Wallacea están protegidos.

La Wallacea, que toma su nombre del eminente naturalista Alfred Wallace (1823-1913), está calificada como "zona de intercambio faunístico" entre "los grandes mamíferos y los depredadores" propios de Asia y las especies australianas, lideradas por los marsupiales, explica Dian Agista.

La característica unicidad de esta zona está ligada al movimiento de las placas tectónicas, que mantuvo aislada a Australia durante milenios, y a la evolución climática del planeta a lo largo de miles de años. "La subida del nivel del mar hace millones de años, tras la última era glacial, convirtió un pasillo de tierra en una cadena de islas separada de los continentes", detalla el responsable del programa de Conservación de BirdLife Indonesia.

Además, el experto apunta que en las últimas décadas un nuevo factor de riesgo se ha venido a sumar al de la deforestación: el cambio climático. A su juicio, la subida del nivel de los mares provocada por el "rudo calentamiento global" tiene un efecto devastador sobre las "frágiles" especies insulares. "El futuro trae grandes peligros si no empezamos a protegerlas (a estas especias) ahora", concluye Agista.

Indonesia dispone de la tercera mayor superficie forestal del mundo con 180 millones de hectáreas y, sin embargo, entró en 2007 en el Libro Guinness de los Récords como el territorio que destruye a mayor ritmo ese tesoro.

EFE

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